Angrepet var rettet mot personer som tilhører den lille kurdiske folkegruppen shabak, hvorav mange er sjiamuslimer. Det fant sted i en landsby øst for Mosul.

Folkegruppen bor nær grensen til Tyrkia, har et eget språk og følgen en egen versjon av sjiaislam med elementer fra både kristendom og sufisme. Gruppen har flere ganger tidligere blitt rammet av angrep, som ytterliggående sunnimuslimer mistenkes for å stå bak.