Dersom det går slik de siste meningsmålingene sier, vil Frankrike sent i morgen kveld ha fått sin første kvinnelige presidentkandidat med reelle muligheter for å innta Elysee-palasset.

58 prosent av sosialistvelgerne ønsker seg 53 år gamle Ségolène Royal som kandidat. Hardeste konkurrent — Dominique Strauss-Kahn - henger langt etter, med 32 prosents oppslutning.

Må ha mer enn halvparten

Men Royal har mistet oppslutning de siste ukene, etter seks offentlige, dels tv-sendte debatter mellom henne og rivalene Strauss-Kahn og Laurent Fabius.

Mange kommentatorer mener at Royal ikke kom så bra fra seansene, og den siste måneden har oppslutningen dalt med fem prosentpoeng.

Dersom hun får under 50 prosent av stemmene i morgen, må det holdes ny valgomgang om en uke. Utfallet av en omkamp mellom henne og den sterkeste av konkurrentene er umulig å spå - men de fleste er enige om at det verken vil være bra for Royal eller for sosialistenes sjanser til å vinne presidentvalget i april.

«Hvem tar seg av barna?»

I innspurten har den 53-årige politikeren måttet forsvare seg mot påstander om at hun ikke er en «ekte» sosialist.

I forrige uke dukket en amatørvideo opp der Royal klager over at franske lærere arbeider for lite. Det er farlig tale i et parti der lærerstanden utgjør mellom 15 og 20 prosent av medlemmene. Hun har også sagt at 35-timers uken må opp til ny vurdering.

Denne uken har hun slått tilbake mot det hun kaller «skitne triks» fra en «macho-motstandsbevegelse» i en politisk kultur totalt dominert av menn.

— For enkelte menn er det å utøve makt og være kvinne en selvmotsigelse, sa Royal. Hun minnet om spørsmålet konkurrent Fabius stilte om firebarnsmoren tidligere i valgkampen: «Og hvem tar seg av barna?»

Strauss-Kahn skal etter en tv-debatt ikke ha vært stort bedre, med kommentaren: «Hun burde heller blitt hjemme, enn å lese opp fra handlelappen sin».

Lukten av mai 1981

Problemet for sosialistpartiets gamle «elefanter» er at de har styrt partiet i årevis, uten større suksess. Partiet har aldri helt kommet seg etter katastrofevalget i 2002, da deres presidentkandidat, Lionel Jospin, ble slått ut i første valgomgang av høyreekstreme Jean-Marie Le Pen.

Etter 12 år med konservative Jacques Chirac i Elysee-palasset er sosialistene svært sugne på revansj. Meningsmålingene er derfor Royals sterkeste kort før morgendagens nominasjon: Ingen andre av sosialistkandidatene ser ut til å ha den minste mulighet til å hamle opp med høyresidens sannsynlige presidentkandidat, innenriksminister Nicolas Sarkozy. I siste meningsmåling fikk Royal og Sarkozy begge 34 prosent, de andre lå milevis bak.

BENOIT TESSIER