Det var ikke etablert lokalt tsunamivarsel for området.

En av øyene, South Pagai, ble rammet av bølger som var opptil 3 meter høye. Enkelte steder skylte vannet 600 meter innover land, ifølge en talsmann for helsedepartementets krisesenter.

I Betu Monga er flesteparten av landsbyens hus ødelagt.

— Vi har folk som forteller at de ikke greide å holde fast på barna sine, og at de ble feid av gårde. Mange mennesker gråter, sier Hardimansyah, en tjenestemann i Fiskeridepartementet.

— Av de rundt 200 menneskene som bodde i Betu Monga, er bare 40 funnet. De fleste som er savnet er kvinner og barn, opplyser han.

Tilflukt i trærne

Noen mennesker ble skylt flere hundre meter oppover land, mens andre greide å klatre opp i trær. Der ble de sittende i opptil en halvtime før vannet trakk seg tilbake, opplyser et australsk øyenvitne.

Øyene Sør-Pagai og Nord-Pagai skal være spesielt hardt rammet, ifølge rapportene.

Ifølge Hardimansyah er 80 prosent av husene i området ødelagt. Myndighetene forbereder evakuering av de overlevende.

Ikke varsel

Det er ikke etablert noe tsunamivarsel for Mentawi-øygruppa, ifølge BBC.

Men det ble sendt ut tsunamivarsel fra The Pacific tsunami Waring Center for et område på 100 kilometer fra episenteret til jordskjelvet som ble utløst mandag. Dette varselet ble imidlertid trukket tilbake etter kort tid.

Trine B. Larsen, seniorforsker hos Danmarks og Grønlands Geologiske Undersøgelse (Geus) sier at det ikke er unormalt at tsunamivarsler blir trukket selv om det i ettertid viser seg likevel å bli en realitet.

— Et varsel kommer alltid når et jordskjelv får havbunnen til å forskyve seg i loddrett retning. Men effekten kan være liten alt etter som hvor mange krefter som settes i gang. Kanskje skjer det bare lokale endringer, og det kan forklare hvorfor varselet ble trukket, sier hun til nyhetsbyrået Ritzau.

— Men det kan også være andre årsaker til at lokale myndigheter ikke ble varslet, legger hun til.

Populært turistmål

Skjelvet rammet øygruppen Mentawai i provinsen Vest-Sumatra mandag kveld og hadde en styrke på 7,7. Etter det første store skjelvet ble området rammet av kraftige etterskjelv med en styrke på 6,1 og 6,2.

Øygruppen ligger i et avsidesliggende område av Indonesia, men er et populært turistmål, spesielt for surfere.

En turistbåt med ti australiere har vært uten radiokontakt etter jordskjelvet, ifølge australske myndigheter. Det er satt i gang en leteaksjon etter båten.

I desember 2004 ble Sumatra også rammet av tsunamien som tok livet av over 226.000 mennesker i flere land i regionen.uvakt@ntb.no