Da tornadoen traff Plaza Towers Elementary School i Moore, Oklahoma holdt barn og voksne tak i vegger for å ikke bli tatt av tornadoen, skriver CNN.

Flere av lærerne hev seg over barna for å beskytte dem. Ifølge CNN måtte de frivillige fjerne biler og vegger for å finne frem til skolebarna.

Den tre kilometer brede tornadoen skal ha herjet med skolen i 40 minutter.

— Noen av barna hadde søkt tilflukt i kjelleren, og druknet da vann strømmet inn, sier viseguvernør Rodd Lamb til CNN tirsdag.

Tirsdag kveld var ni barn bekreftet døde.

- Være der for dem

Noen timer tidligere talte President Obama fra Det hvite hus.

— Folk i Moore skal vite at deres land vil være der for dem, ved deres side, så lenge det trengs. Det er hjem og skoler å gjenoppbygge, forretninger og sykehus å gjenåpne, foreldre å trøste, redningsarbeidere å trøste, og skremte barn som vil trenge vår omsorg og oppmerksomhet, sa Obama.

Minst 24 mennesker mistet livet i tornadoen.— Blant ofrene var unge barn som søkte tilflukt på det tryggeste stedet de visste om, skolen deres, sa Obama.

Unntakstilstand

Presidenten takket lærerne som ga alt for å beskytte skolebarna, og naboer og redningsarbeidere som rykket ut umiddelbart for å hjelpe til, og alle som har deltatt i letearbeidet.

— Som nasjon er vårt fulle fokus nå på det akutte redningsarbeidet og den vanskelige gjenoppbyggingen som er i vente, sa Obama, som i forveien hadde erklært unntakstilstand i delstaten. Det innebærer blant annet føderal støtte i form av billige lån til gjenoppbyggingen.

Obama understreket at omfanget av ødeleggelsene fortsatt er ukjent.

— Men det er tomrom der hvor det før var stuer, soverom og klasserom, og vi må fylle disse tomrommene med kjærlighet, latter og samhold.

Uvirkelige scener

Overlevende forteller om uvirkelige scener da tornadoen raserte Oklahoma-forstaden Moore.

— Det var som filmen «Twister» (Tornado). Lyden var uutholdelig høy. Hester og alt annet føk gjennom luften, forteller øyenvitner til fjernsynsstasjonen CNN.

Lando Hite jobber på gården Orr Family Farm i forstaden Moore. Det sto 80 hester på stallen da uværet traff.Hite, som er dekket av gjørme, forteller at bygningen han hadde søkt tilflukt i, ble flyttet omkring 30 meter.

— Jeg kan virkelig ikke forstå at vi overlevde dette, sier en kvinne ved navn Elizabeth, med ansiktet fullt av røde rifter.

Selv hoppet hun opp i badekaret, sammen med hunden og en haug med puter, da tornadoen gikk løs på huset. Først ble vinduene knust, deretter ble alt løftet i været, og det neste hun registrerte, var at hun satt i ruinene av huset sitt. Men både hun og hunden slapp altså med skrekken.

Færre døde

Til tross for de massive ødeleggelsene ble antallet omkomne justert ned tirsdag ettermiddag, fra 51 til 24.

— Vi har gode nyheter. Antall bekreftede omkomne er nå 24, sier Amy Elliott, talskvinne for helsemyndighetene i Oklahoma.

Hun forklarer at det forrige offisielle tallet på 51 kan forklares med dobbelttelling av noen av ofrene.

— Det var svært kaotisk, sier Elliott.

Hun understreker at det fortsatt kan ligge omkomne i ruinene. Av alle som er funnet døde, var tirsdag ettermiddag kun tre ennå ikke identifisert.