Nå har en av Indias rikeste menn, industrimagnaten Ratan Tata, kastet seg inn i oppgjøret. Han tilbyr seg å betale for oppryddingen, mot at indiske myndigheter trekker søksmålet mot den amerikanske multinasjonale giganten Dow.

Dow Chemicals eier selskapet Union Carbide, som drev den kjemiske fabrikken midt i den folkerike byen Bhopal i det sentrale India.

Tidlig om morgenen 3. desember 1984 begynte det å lekke ut giftig gass fra anlegget som produserte plantevernmidler nesten vegg i vegg med en større slumbebyggelse i sentrum av byen.

Miljøbombe

Tusenvis av mennesker omkom da giftskyen la seg med kvelende effekt over byen. Hvor mange som faktisk måtte bøte med livet, hersker det ulike oppfatninger om. Offisielle tall sier rundt tre tusen, andre hevder rundt 10.000 av Bhopals innbyggere omkom umiddelbart. I tillegg skal mellom 15.000 og 30.000 mennesker ha mistet livet i tiden etter ulykken. Opp mot en halv million skal dessuten ha pådratt seg større eller mindre sykdommer etter giftkatastrofen. Kreftsykdommer og skader på åndedrett, sentralnervesystem, lever og andre organer er hyppig forekommende lidelser i Bhopal.

Mer enn 20 år etter ulykken er det fortsatt ikke ryddet opp i miljøbomben som befinner seg i ruinene etter Union Carbide-fabrikken.

Fraskriver seg ansvar

Indiske myndigheter vil nå gå rettens vei for å få den amerikanske multinasjonale giganten Dow til å punge ut for oppryddingen. Kravet er at selskapet må betale et innledende depositum på rundt 145 millioner kroner for kostnader knyttet til sanering av miljøproblemene.

Dow tilbakeviser kravet med begrunnelse at selskapet ikke lenger har noe juridisk ansvar for fabrikkanlegget. Union Carbide, som Dow kjøpte i 2001, solgte sitt indiske datterselskap til indiske Eveready Industries India Limited i 1994.

Nå er imidlertid industrimilliardæren Ratan Tata kommet på banen. Dokumenter som indiske Bhopal-aktivister har fått tilgang til, viser at Tata nå tilbyr seg å ta megaregningen for giftoppryddingen. Samtidig ber han regjeringen vurdere muligheten for å trekke kravet mot Dow.

«Tar drittjobben»

En talsmann for Tata-gruppen avviser anklager om at de påtar seg «drittjobben» for et søkkrikt amerikansk multinasjonalt selskap.

De begrunner utspillet med det presserende behovet for å få ryddet Bhopal-anlegget for helsefarlige stoffer.

Dow-ledelsen skriver i et brev at det er av avgjørende betydning at India dropper søksmålet. Ratan Tata leder på sin side et nyopprettet amerikanskindisk business-forum.

Mens striden om regningen pågår, fortsetter lidelsene for mange av Bhopals innbyggere. Nye studier viser at 57 av 120 undersøkte barn som er oppvokst i nabolaget til den nå forlatte kjemiske fabrikken lider av alvorlige hjernesykdommer. Ifølge organisasjoner skal det fortsatt befinne seg 170 tonn giftig avfall på anlegget. Mye av dette renner ut i jordsmonnet og forurenser drikkevannet.

MANGE DØDE: Offisielle tall sier rundt tre tusen, andre hevder rundt 10.000 av Bhopals innbyggere omkom umiddelbart etter gasstragedien i Bhopal. Bildet er fra en massedemonstrasjon mot Dow Chemical Company i 2004. ARKIVFOTO: RAJ PATIDAR/SCANPIX