Svart, stinkende røyk fortsatte i går kveld å strømme ut fra bensindepotet som eksploderte på morgenen i Hemel Hempstead. Eksplosjonen skjedde i oljedepotet Buncefield, som ligger cirka 15 kilometer fra Luton flyplass. Depotet drives av Total og Texaco og forsyner en stor del av sørøst-England med fyringsolje og bensin. Lageret forsyner flere flyplasser i området med drivstoff gjennom egne rør som ble lagt i bakken på 90-tallet.

Eksplosjonen var så kraftig at røyken etter hvert spredde seg over London og andre områder i Sør-England.

— Eksplosjonen er den kraftigste i Europa siden den annen verdenskrig, sa Roy Wilsher, sjefsbrannmann i Hertfordshire.

Ildhav på himmelen

Selv i London ble folk vekket av smellet, og mange tenkte at nå har terroristene satt i gang en ny offensiv. Politiet kom raskt ut med beroligende meldinger om at dette skyldtes en ulykke, og at det neppe var noen terroraksjon.

Fra Hemel Hempstead kom det mange øyenvitnebeskrivelser.

— Jeg våknet av et smell og at min kone skrek. Vi trodde det var fyren i kjelleren som hadde eksplodert. Jeg gikk ut for å se, og himmelen var helt oransje av ildhavet fra bensindepotet. Det var som om huset lå badet i sollys, forteller John Hebblethwaite fra Hemel Hempstead.

BBC-journalisten Sinead Wilson bor i det samme området.

— Vi hoppet ut av sengene og løp ut på gaten sammen med en rekke naboer. Alle bilalarmer ble satt i gang. Jeg så et stort ildhav på himmelen og og luktet bensinen som brente. Ganske snart kom det mange brannbiler, politi- og sykebiler.

Knaket i nederlandsk tak

Smellet kunne høres så langt unna som i Nederland og Frankrike.

— Min kone og jeg bor i Hook van Holland på sørvestkysten av Nederland, vel en og en halv kilometer fra kysten. Vi hørte at det knaket i taket på huset vårt, men det var ingen vind, så vi skjønte ikke hva som skjedde. Det var først da vi leste om eksplosjonen på tekst-tv at vi skjønte dette måtte ha vært effekten av smellet i Hemel Hempstead. Det sier litt om de kreftene som ble satt i gang, sa Ed van Hatten til BBC.

Politiet fikk melding om den første eksplosjonen rett etter klokken seks, lokal tid. Det kom også flere mindre eksplosjoner i minuttene som fulgte.

270 liter bensin

Etter eksplosjonen kom 20 tanker med til sammen 270 liter bensin i brann. Brannvesenet fryktet flere eksplosjoner, og et stort område ble avsperret. Politiet ba i går folk holde seg innendørs, hvis de ikke måtte gå ut. 2000 mennesker fra de nærmeste boligstrøkene ble evakuert, men redningsmannskapet unngikk ikke kritikk.

— Hvorfor planlegger de ikke fremover? Hvorfor få vi vite så lite? spurte Jeff Charlton fra Disaster UK på Sky TV.

— Er røyken giftig? Vi burde også få klar beskjed om vi skal gå på arbeid eller holde oss hjemme.

Jane Halpin, som er direktør for Herefordshires helsetjeneste, sa på en pressekonferanse at røyken trolig kan irritere dem som har av pusteproblemer.

— Vi har tatt luftprøver som skal analyseres for å se hva de inneholder, lovet helsesjefen, som mente de må ha mer kunnskap om innholdet av røyken før de kan sette i gang flere tiltak.

Det utrolige er at bare 43 mennesker ble skadd, 41 kunne gå hjem etter behandling for mindre skader på sykehusene. I går kveld var det bare to som ble karakterisert som alvorlig skadet.

Politiet sa søndag kveld at brannen var under kontroll, men at den trolig ville fortsette i ett døgn.