Fredag kom bekreftelsen både fra USA og den somaliske regjeringen på at Ahmed Abdi Godane faktisk ble drept i luftangrepene mot al-Shabaabs skjulesteder sør i Somalia mandag denne uken.

— Dersom Godane er drept, kommer det til å gjøre al-Shabaab ekstremt sårbar, sa Abdi Aynte, leder for tenketanken Heritage Institute for Policy Studies i Mogadishu før bekreftelsen var et faktum.

Hardt slag

Pentagon opplyste tidligere i uken at bemannede og ubemannede fly angrep en leir i Somalia med mål om å likvidere Godane.

— Vi har bekreftet at Ahmed Godane, som var med på å grunnlegge al-Shabaab, er blitt drept, sier Pentagons pressetalsmann John Kirby i en uttalelse fredag.

Bekreftelsen fra al-Shabaab mangler fortsatt. Tapet av lederen er uansett et hardt tilbakeslag for gruppen som allerede er svekket i den militære konflikten mot sentralregjeringen, som har pågått i snart ti år.

— Godanes død er dårlig nytt for al-Shabaab, som har mistet sitt overhode og som kommer til å miste flere av sine ledere dersom de ikke oppgir sin såkalte hellige krig, sier Somalias nasjonale sikkerhetsminister Mohamed Yusuf.

Internasjonal terror

Det var Godane som sto i spissen for forsøket på å gjøre al-Shabaab til en internasjonal terrorgruppe da han tok makten i 2009. Terrorangrepene som drepte 76 mennesker som så på en fotballkamp i Kampala i Uganda i 2010 og minst 67 mennesker på West Gate-kjøpesenteret i Kenyas hovedstad Nairobi i fjor skjedde under hans lederskap.

Godane «bygde ett al-Shabaab rundt seg selv» ved å utslette rivaler, mener den somaliske analytikeren Aynte. Godenes bortgang kan derfor føre til at bevegelsen splittes i flere fraksjoner, ifølge ham.

Aynte tror det bare er et spørsmål om tid før opprørerne taper den militære kampen mot regjeringen. Deretter kommer al-Shabaab til å legge om sin strategi, tror han.

Andre eksperter mener at ettersom Godane ble ansett som en diktator av mange av sine egne, kan hans død føre til at al-Shabaab får et oppsving.

Upopulær

I 2009 og 2010 kontrollerte al-Shabaab det meste av sørlige og sentrale Somalia, samt deler av hovedstaden Mogadishu De ble til slutt tvunget ut av hovedstaden av en styrke satt inn av Den afrikanske union.

Al-Shabaab oppnådde i starten en grad av popularitet ved å bidra til noe mer lov og orden i landet som har vært herjet av kaos siden regjeringen brøt sammen i 1991. Men al-Shabaabs brutale, autoritære styre, og medlemmenes ytterliggående tolkning av islam, kombinert med avvisningen av vestlig nødhjelp under hungersnøden i 2011, gjorde dem upopulære.

— Al-Shabaab er blitt svekket siden de slo seg sammen med al-Qaida. De har mistet støtten hos somaliere som trodde de kjempet for deres framtid, og ikke for en global agenda, sier analytiker Mohamed Sheikh Mohamud.

USA beskriver tapet av Godane som enormt for al-Shabaab, både symbolsk og strategisk. Godane sto på USAs liste over verdens åtte mest ettersøkte terrorister.