Fjernsynsbilder fra Santiago viste vettskremte mennesker som løp gråtende ut i gatene. I flere byer er det erklært krisetilstand.

Hardest rammet var landsbyene Maria Elena og Tocopilla. I Tocopilla ble om lag 100 hus fullstendig ødelagt og ytterligere 2.500 fikk skader. Dette utgjør rundt 40 prosent av husene i den lille landsbyen. To kvinner i landsbyen mistet livet da husene deres kollapset.

I Maria Elena, der 70 prosent av husene ble skadet, manglet innbyggerne onsdag kveld tilgang på vann og elektrisitet, og telefonforbindelsen var brutt.

Frykt for plyndring

Mange av innbyggerne i landsbyene tilbrakte natten i bilen eller utenfor de ødelagte husene sine. Ifølge myndighetene nektet mange mennesker å forlate husene sine i frykt for at de ville bli plyndret.

Enkelte byer, som Calama og Arica, mistet strømmen.

– Skjelvet var forferdelig kraftig. Det var kraftig, og det var mye bråk under jorda, sier Andrea Riveros, som jobber på hotellet Park i Calama, til nyhetsbyrået AP.

Produksjonen i koppergruvene i byen Antofagasta, en av verdens største koppergruver, ble stanset som følge av strømstansen. Chile produserer over en tredel av årsforsyningen av det røde metallet, og markedet reagerte med en gang. Kopperprisen føk i været på den merkantile børsen COMEX i New York.

Tsunamivarsel

Skjelvet målte 7,7 på Richters skala, og episenteret ble lokalisert 106 kilometer vest for byen Calama. Jordskjelvet ble fulgt av flere etterskjelv, og tre av disse målte mer enn 5 på Richters skala. Utgangspunktet lå 60 kilometer under bakken.

Jordskjelvets størrelse førte til at det ble sendt ut et regionalt tsunamivarsel fra et varslingssenter på Hawaii, men chilenske myndigheter fryktet ikke en tsunami langs kysten. Nabolandene Peru og Bolivia og til og med Brasil kjente mindre rystelser som følge av skjelvet.

Også Argentina ble rammet av et mindre skjelv vest i landet. Skjelvet målte 4,5 på Richter skala og rammet byen San Juan, men det ble ikke umiddelbart meldt om skadde.

KOLLAPSET HUS: To lokale beboere hviler ut nær et kollapset hus i byen Maria Helena, rundt 1400 km nord for Santiago.
IVAN ALVARADO
HJELPEGRUPPEN: Medlemmer av et redningsteam jobber i nærheten av et annet kollapset hus i Maria Helena.
IVAN ALVARADO
MÅ BO I TELT: Ofre for et skjelv i nærheten av La Patria-nabolaget i byen Tocopilla, 1559 km nord for Santiago.
IVAN ALVARADO