Rugova har vært frontfiguren i kampen for et fritt Kosovo og har vært president i provinsen siden 2002. Han fikk diagnosen lungekreft i september 2005 og har gjennomgått behandling for sykdommen i sin bolig i Pristina.

Rugova døde kort tid før den endelige statusen til Kosovo skal avgjøres. Det utpeker seg ifølge diplomater i Kosovo ingen klar etterfølge for Rugova i hans parti Kosovos Demokratiske Liga

Rugova ble født 2. desember i 1944 og har utdannelsen sin fra prestisjetunge Sorbonne i Paris. På 90-tallet ble Rugova ble sett på som selve symbolet på den fredelige motstandskampen mot det serbiske lederskapet fram mot den blodige konflikten startet i 1998, og han ble kalt Balkans Gandhi.

Kosovo har siden 1999 vært et FN-protektorat. I mars i fjor overlevde Rugova et attentat da bilen han satt i ble skadd av en eksplosjon.