I eksosrøyken fra alle diplomatbilene som var på overtidsarbeid i Serbia i går, tegner det seg et riss av EUs forhandlingsstrategi i det ømtålige spørsmålet om Kosovos fremtid.

Som representant for EU-formannskapet ankom den tyske utenriksminister Frank-Walter Steinmeier til Beograd, der han fikk selskap av EUs utvidelseskommissær, Olli Rehn. Etter møter med de kosovoalbanske lederne i Pristina sluttet EUs utenrikspolitiske koordinator, Javier Solana, seg til selskapet i Beograd, som også fikk besøk av den britiske Europa-minister, Jeffrey Hoon.

Ingen løsning uten Serbia

— Serbia er det største og tettest befolkede landet på Balkan, og vi vet at det ikke finnes en endelig løsning for Kosovo uten Serbia. Vi vil enda en gang understreke våre forventninger om at Serbia vil følge sitt europeiske perspektiv, sa den tyske utenriksministeren.

EU-kretsens mål er å knytte Serbia tettere til seg og unngå ny, etnisk uro på Balkan.

Middelet er et Kosovo som får løsrive seg så mye fra Serbia at det stort sett bare mangler det formelle stempelet: Selvstendig nasjon.

Og middelet til å få de nasjonalistisk innstilte og i økende grad isolerte serberne til å godta det, er europeisk oppmuntring og utsikt til økonomisk fremgang - først og fremst ved å gjenoppta forhandlingene om Stabiliserings- og assosiasjonsavtalen med EU som ble lagt på is i fjor da Serbia enda en gang overskred en frist for å fange og utlevere den krigsforbrytersiktede bosnisk-serbiske eks-generalen Ratko Mladic.

Vuk Draskovic, fungerende serbisk utenriksminister, gikk advarte i går om at Serbia på ny kan skape ballade i Europa: - Serbia er nå kilden til stabilitet på Balkan, fastslo Draskovic etter et møte med britiske Jeffrey Hoon.

Sluttstrek i mars

Ivrig etter å nå en fredelig løsning på Balkan innvilget EUs utenrikspolitiske koordinator, Javier Solana, å gi Beograd litt mer tid til å finne en løsning.

Makthaverne i Beograd kan ikke regne med å kunne trekke tiden ut stort lengre. EU er oppmerksom på de kosovoalbanerne som har fått nok av forhandlinger etter åtte år under FN-administrasjon og tilstedeværelsen av for tiden 16.000 NATO-soldater, som også etter en eventuell løsrivelse vil forbli utstasjonert i spenningsfeltet mellom kosovoalbanere og serbere.

Den tydelig pessimistiske FN-megleren, finske Martti Ahtisaari som står bak den omhyggelig formulerte anbefalingen om Kosovos fremtidige status, har invitert partene til en siste runde forhandlinger i Wien. Serbere og kosovoalbanere har nå ut februar til å prøve å finne kompromisser som begge parter kan leve med.

IVAN MILUTINOVIC, REUTERS