— Mot alle odds: En stor seier for Likud, sa en gledestrålende Netanyahu i en tale til sine tilhengere etter at seieren var klar.

— Nå må vi etablere en sterk og stabil regjering, sa statsministeren videre.

Under valgkampen har han satset sterkt på å overbevise velgerne om at han er den eneste som kan beskytte Israel mot den iranske atomtrusselen, og han har også lovet at palestinerne aldri vil få sin egen stat så lenge han er statsminister.

- Vanskelig morgen

For opposisjonen, som før valget ledet på flere meningsmålinger, er nederlaget tungt.

— Dette er en vanskelig morgen for oss og for dem som tror på vår vei. Vi vil kjempe i Knesset for verdiene vi tror på, heter det i en uttalelse fra de to frontfigurene i Sionistunionen, arbeiderpartileder Yitzhak Herzog og tidligere justisminister Tzipi Livni.

Rett etter at valglokalene stengte tirsdag kveld, viste valgdagsmålingene dødt løp, men etter hvert ble det stadig mer klart at Likud hadde sikret seg seieren.

Først onsdag morgen innrømmet Herzog nederlaget og gratulerte Netanyahu. Da var 99,5 prosent av stemmene talt, og Likud lå an til å få 29 eller 30 av Knessets 120 representanter. Sionistunionen hadde sikret seg 24.

- Ingen fred

Palestinske myndigheter beklager Likuds seier og varsler at prosessen med å få Israel stilt for Den internasjonale straffedomstolen (ICC) skal trappes opp.

— Det er nå klart at det israelske samfunnet ønsker å begrave fredsprosessen, begrave tostatsløsningen og fortsette med diktater og bosetninger, sier palestinernes sjefforhandler Saeb Erekat.

I Netanyahus siste appell til velgerne tegnet han nærmest et skremmebilde av den høye valgdeltakelsen blant Israels palestinske befolkning.

— Makten til høyrefløyen er i fare. Arabiske velgere går til urnene i flokker, uttalte han i en video som ble lagt ut på Facebook.

Tøffe forhandlinger

Likud må uansett forhandle med andre partier før en ny regjering kan komme på plass. Selv sier Netanyahu at han vil ha en regjering på plass innen to til tre uker.

— Det er ingen tvil om at det er høyresiden som har vunnet, men man trenger 61 mandater for å sikre et flertall. Det gjenstår med andre ord ganske tøffe koalisjonsforhandlinger, sa Midtøsten-forsker og stipendiat Marte Heian-Engdal ved Universitetet i Oslo til NTB tirsdag.

Netanyahu er trolig avhengig av støtte fra sentrum-høyrepartiet Kulanu, som ledes av den tidligere Likud-ministeren Moshe Kahlon. Han har så langt ikke sagt hvilken av blokkene han foretrekker.

Arabisk fellesliste

Den arabiske Felleslisten blir tredje størst i Knesset, viser de foreløpige resultatene. Alliansen er en nykommer ved årets valg og består av tre arabiske partier og Israels gamle kommunistparti, det jødisk-arabiske Hadash.

Netanyahus nei til en palestinsk stat kan ha økt Likuds oppslutning blant høyreorienterte kjernevelgere. Han har også lovet han at jødiske bosettere skal få bygge nye bosetninger på den okkuperte Vestbredden.

Det vil kunne vanskeliggjøre Israels forhold til USA og europeiske land, som mener tostatsløsningen er veien å gå for å løse konflikten mellom Israel og palestinerne.