Louise With

Amerikanske og russiske sikkerhetseksperter har vært i byen i uker. Nå følger presidentene med sine enorme følger av hustruer, ministere, rådgivere, journalister og enda flere sikkerhetsfolk.

Bratislava er klar. Slovakia har investert 205 millioner korun (45 millioner kroner) i ekstra lønn til politiet, og i alskens isenkram: pistoler, rifler og vannkanoner, armerte kjøretøyer og til og med et splinter nytt eksplosjonskammer som kan kvitte seg med ethvert sprengstoff.

Godt øye til USA

Selv om det bare er noen få demonstrasjoner som er planlagt, tar slovakene ingen sjanser. For dagen i dag blir historisk. Det er første gang en amerikansk president besøker Bratislava. Første gang byen er ramme for et så høyt profilert møte. Og første gang George Bush og Vladimir Putin møtes etter at begge er gjenvalgt.

Mens historien har gitt mange slovaker et kjølig forhold til Putin, er besøket fra USA noe helt spesielt, forteller politisk kommentator Michal Havran. 2,5 millioner slovaker antas å ha emigrert til USA siden første verdenskrig; et imponerende antall av en befolkning på i dag 5,5 millioner.

— En ting var kommunisttiden, da USA selvfølgelig var et symbol, men det varme forholdet strekker seg lengre tilbake. Vi har enda et uttrykk: amerikán. Det er en slovak som er blitt rik i USA. Typen som kommer hjem som en suksess og spanderer en runde på hele baren, sier Havran.

Godt for Slovakia

Besøket oppfattes dessuten som et klapp på skulderen til statsminister Mikulas Dzurinda, som siden han kom til makten i 1998 har gjort landet til en tro USA-alliert, blant annet med 100 soldater i Irak. Dzurinda har etter sigende et godt personlig forhold til Bush, har kalt besøket «svært følelsesladet» og sagt han ikke kan tenke seg en bedre gave til sin 50-årsdag i denne måneden.

Målinger viser at 59 prosent av slovakene er enige i at toppmøtet er bra eller ganske bra for Slovakia: - I det minste er det vel ikke lenger noen som forveksler oss med Slovenia, sa 21-årige Tomas forleden til avisen Slovak Spectator, mens 58-årige Zdeno mente at «toppmøtet vil gi verden et bilde av Slovakia og slovakene,» og at millionene er «en nødvendig investering».

Men det er også kritiske røster (29 prosent) som ikke har stort til overs for gjestene: - USA kaller seg en demokratisk stat, men det mener jeg ikke er sant, sa 80-årige Jana. Andre frykter mest prisen og problemene. Innenriksdepartementet har lovet at livet skal kunne gå videre under besøket. Men likevel ...

Beleiret by

Myndighetene har også sagt at det blir ventetid ved grensene og på flyplassene. Flere enn 5000 politifolk, bombehunder og 400 brannmenn fra hele landet er i arbeid. Siden tirsdag har bilister og fotgjengere i Bratislavas sentrum måttet finne seg i å bli stanset og undersøkt.

I dag vil hele den gamle bydelen bli sperret av så presidentene kan spasere, og George W. Bush kan holde sin stort anlagte tale til slovakene fra plassen Hviezdoslavovo Namesti ved bredden av Donau. Talen er åpen for alle - som er innstilt på å la seg visitere og screene i metalldetektorer.

Imens vil aktivister fra «Verken Putin eller Bush» dele ut hvite fredsbånd i protest mot presidentene, som ifølge initiativet har gjort verden til et mer voldelig sted med krig, fattigdom og miljøproblemer. De har lovet å la det bli med symbolikken. Men under talen vil skyttere likevel ligge klare og helikoptre sirkle. Spesielle antiterrorstyrker vil stå stand-by, og det samme vil et kjemisk laboratorium og en rekke kampfly. Nabolandet Tsjekkia har også begrenset adgangen til sitt luftrom for å unngå angrep fra luften.

Scenen er klar

Bratislavas slott, som skal huse toppmøtet, er reparert og møblert for over to millioner kroner. 1500 journalister har meldt sin ankomst, og en gruppe store slovakiske bedrifter står klar til å sjarmere dem med gratis utflukter, drinker og debattmøter.

Nå venter alle på hovedpersonene og deres trolig flere timer lange møte i dag. I tillegg til storpolitikken samler den lokale interessen seg mest om det kan bli en «Bratislava-avtale» og en plass i historien. For hva fikk ikke Maastricht ut av noe slikt.

<b>PASSER PÅ SLOTTET:</b> Slovakiske politifolk har lagt en jernring rundt slottet i Bratislava, der presidentene Bush og Putin møtes i dag. <p/> FOTO: DAVID W CERNY, REUTERS