Zhao Yanbing ble dømt til døden tirsdag etter at han i juni tilsto at han hadde mishandlet en psykisk utviklingshemmet slavearbeider til døde.

Ytterligere 28 personer fikk fengselsstraffer som varierte fra livstid til noen måneders fengsel. Eiere og ledere av teglverket i provinsen Shanxi ble dømt for blant annet tvangsarbeid, barnearbeid og vold mot arbeiderne.

Dommen ble direktesendt på statlig fjernsyn.

– Disse sakene har hatt en skammelig effekt på samfunnet både innenlands og i utlandet. De kan bare behandles på den mest alvorlige måten, sa rettens formann Lui Jimin.

– Bare en rask dom kan virke avskrekkende og sikre innbyggernes liv, tilføyde han.

Opprop på internett

Skandalen ble kjent i Kina 15. juni etter at 400 desperate foreldre forgjeves hadde forsøkt å få satt barna sine fri fra teglverket der de arbeidet under fryktelige vilkår. Først da et brev fra foreldrene spredte seg på internett med lynets hastighet, grep de offisielle mediene tak i saken og publiserte den.

Lokale myndigheter og lokalt politi hadde først nektet å gripe inn.

Offisielt heter det at 576 slavearbeidere er blitt satt fri, men mange sier at antallet er langt høyere.

Foreldrene bak internettoppropet sa i utgangspunktet at rundt 1.000 barn og ungdommer arbeidet som slaver, men myndighetene sier at bare 41 av dem som er blitt reddet ut, er barn.

– Skulle skremme litt

Lederen av teglverket, Heng Tinghan, ble dømt til livstid, mens eieren Wang Bingbing fikk en fengselsstraff på ni år.

Mange kinesere ble sjokkert over at Heng ikke ga uttrykk for anger etter at han ble arrestert.

– Jeg trodde det var en relativt harmløs ting å gjøre, sa han for åpent kamera.

Også tilståelsen fra Zhao ble vist på landsdekkende TV i juni. Han forklarte at den psykisk utviklingshemmede mannen i 50-års alderen ble mishandlet fordi han ikke jobbet hardt nok.

– Han gjorde en så dårlig innsats at jeg tenkte at jeg skulle skremme ham litt, sa Zhao.

– Da jeg løftet spaden, hadde jeg aldri trodd at han skulle reise seg opp og konfrontere meg, så jeg smelte spaden i hodet hans.

Dagen etter døde arbeideren av skadene han var blitt påført.

Tjenesteforsømmelse

Kinesiske myndigheter sa mandag at 96 personer fra lokale myndigheter er blitt straffet for manglende tilsyn og tjenesteforsømmelse, men de fleste av dem slapp unna med en advarsel.

Bare seks av dem var sentrale tjenestemenn på lokalt plan.

Myndighetene sier at etterforskningen ikke har avdekket korrupsjon eller hemmelighold i forbindelse med slaverisaken, slik kinesiske medier har hevdet.

– Det er skandaløst, sier Robin Munro, forskningssjef ved China Labour Bulletin i Hongkong, om straffene.

– Det er tydeligvis en rettspraksis for vanlige folk og en annen for samfunnstopper og partimedlemmer, fortsetter han.