Prisen på hvitløk i Kina er nå 40 ganger høyere enn for ett år siden, og bønder og spekulanter jubler.

– Spekulanter kjøper nå opp lastebillass med hvitløk, for markedet er relativt lite og enkelt å manipulere, forteller analytikeren Chen Shuwei ved Beijing Orient Agribusiness Consultants.

Engrosprisen på hvitløk i Shandong-provinsen, der mye av hvitløken dyrkes, har steget fra 16 øre kiloen til nærmere 8 kroner det siste året, melder nyhetsbyrået Xinhua.

– Prisene begynte å skyte i været i september. Hvitløk har vært så billig de siste par årene at de ble kastet som søppel. Bøndene tapte penger og sluttet å plante ut, og produksjonen falt med 30-40 prosent, forklarer Zhao Fangling som er sjef for et selskap som foredler hvitløk.

Svineinfluensa

Frykt for svineinfluensa har imidlertid vakt kinesernes interesse for hvitløk igjen, og etterspørselen er nå rekordhøy.

Tradisjonelle leger anbefaler folk å spise hvitløk, mens medisinsk sakkyndige advarer og sier at det ikke foreligger noen beviser for at hvitløk faktisk bidrar til å holde svineinfluensa på avstand.

Avisen China Daily fortalte nylig om en skole i Hangzhou som kjøpt inn 180 kilo hvitløk til lunsjen, for at elevene skulle kunne styrke immunforsvaret.

Driftige forretningsmenn i Hangzhou, som er kjent for å spekulere i alt fra kull til eiendommer i Dubai, føyde nylig hvitløk til sine porteføljer.

Hvitløk for millioner av kroner er kjøpt opp, for deretter å bli solgt videre til langt høyere pris.

Raske penger

Xinhua fortalte tidligere i uka om den arbeidsledige 22-åringen Shao Mingqing, som i september lånte penger og kjøpte opp 100 tonn med hvitløk. Noen uker senere solgte han dem videre til 125 prosent fortjeneste.

Andre medier har fortalt om lagerarbeidere som har gått sammen om å kjøpe opp store hvitløksparti, for deretter å innkassere millionfortjeneste.

Kinesiske restauranter tvinges nå til å kutte ned på hvitløksforbruket, og tilbyr ikke lenger skåler med gratis hvitløk på bordene.

– Det er rett og slett blitt for dyrt. Sjefen sier at vi ikke lenger har råd til å gi bort hvitløk, forteller en servitør i Shanghai.