Tørken startet i november og har ført til at 4,3 millioner mennesker nå mangler rent drikkevann.

I alt er sju provinser i de nordlige og sentrale delene av Kina rammet av tør-ken. I de områdene det har regnet er nedbørsmengdene 50 til 80 prosent under normalt nivå, og avlingene på over ti millioner hektar dyrket mark står i fare for å gå tapt, ifølge tall fra det kinesiske landbruksdepartementet.

I Henan-provinsen sør for hovedstaden Beijing er tørken den verste på 59 år. Minst 130.000 mennesker mangler drikkevann.

Henan står for betydelige deler av Kinas kornproduksjon, noe som kan føre til at Kina mister 43 prosent av vinterreservene av hvete.

Ikke regn i vente

I Beijing har det ikke regnet på hundre dager og om kort tid vil situasjonen være kritisk, ifølge nyhetsbyrået AFP.

Det er 38 år siden hovedstaden opplevde en tilsvarende periode med tørke.

Meteorologene melder at det ikke er regn i vente de nærmeste dagene og at tørkeperioden i de nordlige områdene trolig vil fortsette.

I Shanxi-provinsen nord for Henan er drøye én million innbyggere berørt. Her er tørken den verste siden 1961. Ifølge rapportene lider både mennesker og dyr under mangel på drikkevann.

Både president Hu Jintao og statsminister Wen Jiabao har beordret full mobilisering mot tørken og alarmkoden er blitt forandret til rødt som er det høyeste nivået, skriver avisen China Daily.

Omfattende krisetiltak

Avgjørelsen om å heve krisenivået ble tatt på et møte i Det statlige hovedkvarteret for flomkontroll og tørkebekjempelse torsdag, melder det statlige nyhetsbyrået Xinhua.

Visestatsminister Hui Liangyu har bedt lokale myndigheter om å gi bekjempelsen av tørken høyeste prioritet.

Beijing har øremerket 300 millioner yuan – noe som tilsvarer det samme beløpet i kroner – til de tørkerammede provinsene. De pengene kommer i tillegg til 100 millioner yuan som tidligere er be-vilget.

Myndighetene har gitt beskjed om at krisemidlene skal benyttes til å utbedre vanningssystemer for å sikre at ikke alle avlingene går tapt.

Deler av pengene skal også brukes til innkjøp av jordbruksmaskiner for å gjøre innhøstingen av de avlingene som frem-deles står, mer effektiv.

Sender eksperthjelp

Som en del av krisetiltakene sender myndighetene ut flere ekspertgrupper som skal hjelpe bøndene i kampen mot tørken.

Eksperter på forbygging av skogbrann er også sendt ut til de rammede provinsene.

Det er også frykt for at tørken kan føre til en oppblomstring av skadedyr som vil føre til ytterligere ødeleggelser for jordbruket, samt smittsomme dyresykdommer.

Tørke er en av Kinas største utfordringer, ettersom industrialiseringen og den økonomiske veksten stadig tar mer av landets vannressurser.