Det er i sørstatene og Midtvesten demokratene øyner håp, og Edwards viste under primærvalgene tidligere i år at han kan gjøre innhogg blant uavhengige velgere og blant kvinnene.

Men han kan også bli demokratenes redning i landdistriktene, som er tradisjonelle republikanske områder, skriver The Washington Post.

– Vi skal sende Edwards ut på landsbygda og til Sørstatene for å kapre Bush-velgere, sier Steve Elmendorf, sentral lederskikkelse i Kerry-Edwards-kampanjen.

Ekspertene er ikke sene med å trekke en parallell til 1960, da en annen Massachusetts-senator, John F. Kennedy, valgte sørstatsmannen Lyndon B. Johnson som parhest og sikret viktige Texas for demokratene.

– Klokt valg

Demokratene kan glemme Texas, som er en solid Bush-stat. Men Edwards er født i South Carolina og oppvokst i North Carolina, og republikanerne frykter allerede at disse statene skal glippe ved valget 2. november.

Ikke før var Edwards utpekt til visepresidentkandidat før republikanerne satte i gang med TV-reklame i North Carolina. Det viser at Bush-Cheney-kampanjen ikke har råd til å betrakte alle sørstatene som sikre områder. Dermed tvinges republikanerne til å pøse ut penger på delstater som i utgangspunktet var regnet som deres sikre bastioner.

– Jeg tror Kerry gjorde et klokt valg med Edwards. Han appellerer til moderate sørstatsvelgere som tidligere har stemt republikansk. Han har et populistisk budskap som går hjem hos mange fagorganiserte i sør, som stemte republikansk for fire år siden, sier Tony Fabrizio, republikansk valgstrateg.

– Edwards har brakt en ny dimensjon inn i den demokratiske valgkampen. Han er tiltrekkende, og velgerne liker ungdommelig kraft, energi og et godt utseende, skriver National Review, et ledende organ for den konservative fløy.

Innhogg i sør

Al Gore tapte samtlige sørstater i 2000, men mange valgstrateger mener nå at Edwards kan gi demokratene vind i seilene i delstater som North Carolina, Arkansas og Louisiana.

Pastor Jesse L. Jackson går enda lenger og mener Edwards kan virke mobiliserende på svarte velgere og vanlige hvite arbeidstakere over hele USA – ikke bare i sør, slik analytikerne har pekt på tidligere.

– Hvis Edwards lykkes med å skape nytt pågangsmot i brede lag av folket, kan det komme til å endre det politiske landskap i mange delstater. Edwards vil ha et fortrinn i Appalachia, som omfatter mange sørstater, i begge Carolina-statene og i Georgia, mener Jackson.

Edwards viste i primærvalgene at han kan gjøre et solid innhogg blant usikre velgere på landsbygda i stater som Ohio, Pennsylvania, Missouri, West Virginia, Iowa og New Mexico. Demokratene må sikre seg disse statene 2. november.

I tillegg viste primærvalget i Wisconsin at selv om Edwards tapte valget, så vant han klart blant de uavhengige velgerne. Det kan bli avgjørende når Kerry skal sikre seg denne staten, som George W. Bush vant for fire år siden.

Florida-traumet

Og ingen kan se bort fra Florida som med sine 27 valgmannsstemmer er en særdeles viktig stat, som vekker til live traumatiske minner hos demokratene. Og det er ingen tvil om at kona til Edwards, Elizabeth, skal spille en nøkkelrolle i Solskinnsstaten, hennes egen hjemstat.

– Jeg er ekte floridianer, født i Jacksonville. Mine foreldre giftet seg i Pensacola og de bor nå i Sarasota på Floridas vestkyst, sa Elizabeth nylig på et valgmøte til øredøvende jubel fra tilhørerne.

– Men ikke nok med det – jeg har en søster i Bradenton og onkler, tanter og søskenbarn spredt over hele delstaten, var hennes klare budskap. Det er ingen tvil om at familien skal mobiliseres til valgkamp de neste månedene. Demokratene skal reise kjerringa i Florida, etter det forsmedelige nederlaget i 2000.

Knivene kvesses, noe republikanerne er helt på det rene med. Men de har presidentens bror Jeb Bush som delstatens guvernør, og han leder en svært effektiv valgmaskin.