Da den 12 år gamle løven mistet førligheten i bakbeina, trodde dyrepasserne at det skyldtes skade etter en slåsskamp med halvbroren under et besøk i en annen dyrehage. Men da Major ikke så ut til å bli bedre, ble han avlivet av barmhjertighetshensyn.

Sjokket var stort da undersøkelsene viste at han hadde sykdommen FSE – katteutgaven av kugalskap, som har smittet nærmere 180.000 kyr i Storbritannia siden sykdommen for første gang ble oppdaget i 1986.

Major har antakelig blitt smittet gjennom å spise hjerne og beinmarg fra kyr.

–Vanligvis fôres løver med rent oksekjøtt eller hele kaniner. Men jeg går ut fra at det kan ha hendt at dyrene er blitt fôret med hjerne eller bein, opplyser Mike Thomas, direktør i dyrehagen Newquay Zoo i det sørvestlige England.

Flere katter smittet Major var den andre løven i Storbritannia som har fått FSE. Men til sammen har rundt 85 av løvens slektninger – huskatten – fått diagnosen siden 1990.

Ifølge det britisk jordbruksdepartementet har tre geparder, tre pumaer, tre ozeloter og to tigre har også utviklet den skumle sykdommen, som fører til at kattene mister orienteringssansen og balansen, og som gjør at de føler omverden som truende og forvirrende.

Det er uvisst hvor stort antallet kattedyr som har fått sykdommen. Det er lang inkubasjonstid, og kontrollmekanismene er ikke de samme som for kyr.

Ikke lett Forskere er enig i at det ikke er så lett å stille diagnosen for "kattegalskap". Dyrepassere er heller ikke vant til å se etter symptomene. Det er heller ikke de samme farene forbundet med "kattegalskap" som ved kugalskap, siden katter ikke står på menykartet i Vesten.

Ekspertene mener at huskattene kan ha fått sykdommen gjennom å spise kattemat med kjøtt og beinmel, lignende ingredienser som ble gitt til kyr og som utløste kugalskap. Slikt fôr til husdyr ble forbudt i Storbritannia i 1991. Frankrike gikk til det samme forbudet tidligere i år, mens EU tillater kattemat laget av kjøtt fra friske dyr. Beinmarg og mel er derimot fjernet fra fôret.

NTB