De to amerikanerne har fått nobelprisen i fysikk for sine studier av den kosmiske bakgrunnsstrålingen, «støyen» som fortsatt fyller universet som et ekko av Big Bang.

Det banebrytende forskningsprosjektet som Mather (60) ledet, har gitt betydelig støtte til den rådende teorien om universets fødsel.

At verden ble til i en enorm eksplosjon for milliarder av år siden, ble foreslått allerede på 1940-tallet. Men konkrete forskningsresultater som bekrefter teorien, er kommet mye senere.

– Historisk bragd

Mather og Smoot var pådrivere bak konstruksjonen av satellitten COBE, som Den amerikanske romfartsorganisasjonen (NASA) sendte opp i 1989. Satellitten gjorde det mulig å måle den kosmiske bakgrunnsstrålingen mer nøyaktig enn noen gang tidligere.

Resultatene påviste viktige variasjoner i strålingen, og fastslo at den har form som et såkalt Planc-spektrum, nøyaktig slik Big Bang-teorien forutså. Da målingene av bølgelengdene ble lagt fram på en astronomikonferanse, ble forskerne møtt av stående applaus.

Cambridge-professor Stephen Hawking uttalte at oppdagelsen var den største forskerbragden i det 20. århundre, og kanskje den viktigste i menneskehetens historie.

Lagarbeid

– Den virkelige implikasjonen her dreier seg om den rådende vitenskapelige skapelsesmyten. Den gir oss et felles syn på hvordan verden ble til og hva som kan være vår plass i den. For mennesker er det ekstremt viktig å kjenne sin opprinnelse og sin plass i verden, sa Smoot (61) tirsdag, etter å ha fått beskjed om at fysikkprisen er tildelt ham og kollegaen.

COBE-prosjektet har til de grader vært et lagarbeid, og til sammen har rundt 1.500 mennesker jobbet med satellitten.

– Det er en stor laginnsats som ble anerkjent i dag. Jeg forventet det ikke, det var en fantastisk overraskelse i dag tidlig, sa Smoot.

Han er til daglig professor i fysikk ved den mest prestisjefylte avdelingen til University of California, i Berkeley utenfor San Francisco. Mather jobber ved et NASA-senter i den amerikanske delstaten Maryland, hvor han er en av lederne for byggingen av et nytt romteleskop for observasjon av infrarødt lys.

Belønning

Nobelprisen i fysikk er på ti millioner svenske kroner. Årets tildeling er den første nobelprisen som direkte kommer som belønning for et prosjekt hvor materiell er sendt ut i verdensrommet.

Mather og Smoots forskning markerte startskuddet for kosmologien som en eksakt vitenskap, heter det i Svenska Akademiens begrunnelse for tildelingen av fysikkprisen.

ANERKJENT: Den amerikanske professoren John Mather var tydelig glad da han møtte pressefolk etter kunngjøringen om at han sammen med kollega George F. Smoot vil bli tildelt årets Nobelpris i fysikk.
LARRY DOWNING