Politiet i Los Angeles i USA har lørdag blitt nedringt av telefoner etter å ha gått ut med bildene av rundt 160 kvinner som man frykter at kan være ofre for en seriemorder i distriktet, som media har kalt «The Grim Sleeper», et ordspill på The Grim Reaper (mannen med ljåen).

Bildene av de rundt 160 kvinnene dateres så langt tilbake som til 1980-tallet, og skal ifølge politiet være funnet hjemme hos en mann (57) som ble arrestert i Los Angeles i juli, tiltalt for å ha drept 10 kvinner.

«Southside Slayer»

Saken går tilbake til midt på 1980-tallet. Da begynte lik av kvinner å dukke opp i flere bakgater og søppeldunker i South Los Angeles i California, og politiet satte opp en egen innsatsgruppe for å etterforske drapene, som de ga navnet «Southside Slayer» etter en potensiell seriemorder som man trodde hadde stått bak samtlige drap.

Et virkelig gjennombrudd i saken kom først tyve år senere, i mai 2007, da Janecia Peters (25) ble funnet drept. Bevis fra saken hennes ble gjennom DNA-analyser koblet til 11 andre uløste drap i byen, det første fra så langt tilbake som 1985. 57-åringen er tiltalt for ti av disse drapene, og ble pågrepet i juli som følge av DNA-beviser mot ham.

Bilder funnet hos drapstiltalt

Politiet frykter at 57-åringen kan ha tatt av dage langt flere kvinner enn han nå er tiltalt for, etter at de mange fotografiene av i hovedsak afroamerikanske kvinner dukket opp i hans hjem. De 180 bildene som er frigitt av politiet viser ifølge The Guardian 160 kvinner som man ikke vet om er levende eller døde. Politiet håper at offentliggjøringen av bildene kan bidra til å oppklare om de fortsatt lever, eller om også de har blitt myrdet.

Ifølge etterforskningslederen, Dennis Kilcoyne, er fem av kvinnene nå blitt identifisert, men han ville ikke si om de var i live.

Pause i 14 år

Grunnen til at den mistenkte seriemorderen har fått navnet The Grim Sleeper, er at det var et fjorten år langt opphold mellom drapene. Mellom 1988 og 2002 har det ikke skjedd noen drap som kan linkes til seriemorderen. Samtidig har politiet innrømmet at de ikke vet om drapene faktisk stanset i de 14 årene, eller om man bare ikke har funnet de eventuelle ofrene.

Den 57 år gamle mistenkte drapsmannen er en pensjonert bilmekaniker, og har erklært seg ikke skyldig i de ti drapene han er tiltalt for, begått mellom 1985 og 1988, og mellom 2002 og 2007. Noen av ofrene var prostituerte. Noen ble skutt og drept, mens andre ble kvalt til døde.

Bildene politiet har gått ut med er funnet i 57-åringens hus, biler og garasje. Noen av dem lå slengt rundt, andre virket gjemt, ifølge The Guardian. Kvinnene på bildene skal ha vært helt eller delvis nakne, men politiet har beskåret dem til kun å vise ansikt og skuldre før de ble offentliggjort. Aldersspennet på kvinnene på bildene er spredt — fra tenåringer til kvinner over 60 år. Flere av dem smiler på bildene. Noen er tatt fra videofilm, andre er tatt med digitalkamera og andre igjen er fra negativer.

Vanskelig avgjørelse

57-åringens advokat raser lørdag mot politiet for offentliggjøringen av bildene.

— Fotografiene inkluderer familiemedlemmer og venner av tiltalte og hans familie, som nå alle er mistenkeliggjort i allmennhetens øyne i tillegg til politiets, skriver advokaten, Louisa Pensanti, i en uttalelse. Det melder Los Angeles Times.

Politiet er imidlertid glad for at det har kommet inn mye tips som følge av offentliggjøringen.

— Informasjonen som er kommet inn er svært omfangsrik. Hundrevis av telefonsamtaler og e-post har kommet inn gjennom våre tipslinjer, sier etterforskningsleder Kilcoyne til avisen.

Han legger imidlertid ikke skjult på at det å offentliggjøre bildene av kvinnene, som politiet ikke vet hvem er, var en svært vanskelig avgjørelse.

— Vi prøver bare å gjøre det som er riktig og skikkelig. Vi er svært opptatt av å ikke støte noen eller påføre personene på bildene smerte, sa han til avisen da bildene ble frigitt.