ýSituasjonen er meget alvorlig. Jødene har ødelagt døra til Fødselskirken hvor alle palestinerne oppholder seg, sa fader Ibrahim Faltas i en telefonsamtale med den italienske TV-stasjonen RAI.

En israelsk regjeringstalsmann benektet opplysninger om at soldater hadde stormet inn i kirken, der flere hundre palestinere har søkt tilflukt de siste dagene, noen av dem væpnede aktivister.

ýPalestinerne er nå i nonneklosteret (i nabobygningen). Det pågår kamper mellom de to partene, og vi befinner oss i midten. Vi er i fare. Forsøk å redde oss, sa Faltas.

Sprengte dør Rundt 40 munker og nonner oppholder seg på kirkeområdet sammen med 200 aktivister, mange av dem bevæpnet.

Ifølge en AFP-korrespondent sprengte de Israelske soldatene en jerndør som fører inn til en hage bak Fødselskirken, før det ble hørt ytterligere to eksplosjoner fra baksiden av kirken.

Journalister som oppholder seg i nabolaget, hørte skyting fra området rundt den 1.700 år gamle kirkebygningen, og en av palestinerne inne i kirken, Mazen Hussein, sa på en mobiltelefon at israelske soldater skjøt med maskingevær mot en bakdør.

Ber om overgivelse Den israelske hæren har forsøkt å få de væpnede palestinerne til å overgi seg. Mange søkte tilflukt i kirken da den israelske hæren inntok Betlehem tirsdag.

Den palestinske distriktsguvernøren i Betlehem avviste torsdag påstander om at noen av palestinerne hadde overgitt seg. Men han opplyste at palestinerne inne i kirken begynte å gå tomme for mat og at de har forsynt seg fra matlagre i nonneklosteret i nabobygningen.

Det skal være 15 kvinner, noen eldre mennesker og flere dusin prester blant palestinerne som har søkt tilflukt inne i kirken.

Israel nekter Den israelske regjeringen benektet torsdag at hæren hadde gjort noe forsøk på å trenge seg inn i Fødselskirken.

ýIsraelske soldater har ikke skutt med noen våpen eller forårsaket noen eksplosjoner for å storme kirken, sa en talsmann for hæren. Soldatene skal ha fått ordre om ikke å angripe hellige steder i Betlehem.

ýVi går ikke inn i kirken, sa Sharons talsmann Raanan Gissin

Nablus-angrep Samtidig som situasjonen ved Fødselskirken tilspisset seg, rykket israelske panseravdelinger inn i Nablus, den største byen på Vestbredden, i en av de mest omfattende militæroperasjonene siden den siste israelske offensiven startet for sju dager siden.

Stridsvogner og pansrede personellkjøretøyer ble møtt med intens motstand fra palestinere væpnet med håndvåpen, men trengte seg likevel langsomt framover, gate for gate, mot sentrum av byen.

Framrykkingen lignet på tidligere operasjoner i Ramallah, Betlehem, Jenin og andre palestinske byer på Vestbredden.

Torsdag ettermiddag opplyste hæren at den hadde arrestert 1.100 palestinere og beslaglagt store mengder våpen.

Vil stanse EU-topper EUs utenrikspolitiske koordinator Javier Solana og Spanias utenriksminister Josep Pique var torsdag på vei til Midtøsten, blant annet for å møte palestinernes leder Yasser Arafat. Men ifølge statsminister Ariel Sharon vil ikke de europeiske toppdiplomatene få møte den palestinske lederen.

ýArafat vil bli der han er. Målet med de militære operasjonene er å rykke terrorismen opp med roten. Først når dette er oppnådd, kan vi diskutere fred, sa Sharon.

ýEuropeernes eneste mål er å gi Arafat en offentlig plattform, og det vil vi ikke tillate, påpekte en av Sharon nærmeste rådgivere.