Torgeir Norling

Med tanke på at de fem soldatjentene fra Oberst Karunas utbrytergruppe angivelig skulle være midt oppe i en blodig krig, var det i går kveld et noe underlig syn å se dem kledd i kjoler

— Karuna ba oss å reise hjem for å feire det tamilske nyåret, fortalte de, før de hastet videre nedover gaten i den regjeringskontrollerte byen Batticaloa.

Flere kilder hevdet i går kveld at LTTE-utbryteren Oberst Karuna kan ha gitt opp kampen om kontroll over de geriljakontrollerte områdene i den østlige delen av Sri Lanka.

Mens flere observatører inntil i går antok at Karuna hadde trukket troppene tilbake og forskanset seg for et større slag, går det nå en flom av rykter. Noen hevder at han med sine nærmeste har søkt tilflukt i en hemmelig jungelbase. Andre at han med hjelp fra Sri Lankas militære er blitt evakuert med helikopter. Andre tror han har gått i eksil i Malaysia.

Det som synes klart er at svært mange av Karunas soldater er sendt hjem. En sjåfør forteller at han tidlig i går hørte kraftig ild fra automatvåpen og granater ved en geriljaleir ikke langt fra en av utbryterens siste hovedbaser i jungelen nordvest for Batticaloa. Senere på dagen så han flere hundre soldater komme gående mot regjeringskontrollerte områder. Han tok med seg fire soldater i bilen.

— De fortalte at de alle var beordret hjem, sier han.

Stor overmakt

Selv om spenningen de siste ukene gradvis har bygd seg opp mellom de to LTTE fraksjonene, ble både Karunas styrker og befolkningen i området tatt fullstendig på sengen under det voldsomme stormangrepet over elven Verugal natt til fredag. Mens sivilbefolkningen løp for livet, ble Karunas styrker drevet hurtig tilbake av LTTE soldatene fra nord.

Ved en skolebygning i landsbyen Mankerni like utenfor kampområdene har 2700 flyktninger søkt tilflukt. S.P. Ravichanthiraw, områdesjef for Sri Lankas Røde Kors, forteller at over 11.000 mennesker totalt ble drevet på flukt under kampene.

— De fleste av dem løp for livet for å komme seg vekk fra kamphandlingene, sier han.

Store tap

Det synes også klart at Karunas styrker ved siden av å ha mistet store områder, også har lidd betydelige tap på slagmarken. Tidligere har vi møtt to av Karunas tenåringssoldater ved et sykehus i Batticaloa.

18 år gamle Ahaveley forteller at hun sammen med en gruppe på 30 kvinnelige soldater var på vei mot fronten da en mine eksploderte i veikanten. Fire av hennes venninner ble drept, og fire såret i angrepet.

— Jeg falt i bakken, og det siste jeg husker er at de andre åpnet ild i motsatt retning, så ble alt svart, sier hun.

Ahaveley ble truffet av en splint i lårbenet som brakk tvers av. Venninnen Parvathi som ligger i sengen ved siden fikk splintskader i ryggen og låret. Ahaveleys mor forteller begge at døtrene deres ble bortført og tvangsrekruttert til geriljaen for tre år siden

— Vi har ofret nok, og jeg orker ikke mer. Nå vil jeg ta med meg datteren min hjem, sier hun.

Må bli fred

Ved den tidligere frontlinjen Verugal er P. Murugesupillai fortsatt opptatt med å frakte varer og personer over elven. Han forteller at han under kampene fraktet soldater den ene veien, og flyktninger den andre.

— Dette kan ikke fortsette. Det er nødt til å bli fred, sier han og fekter med armene.

<b>SKADET:</b> Ahaveley (18) ble tvangsrekruttert av geriljaen og ble såret av en splint.<p/> TORGEIR NORLING (tekst og foto)
<b>PÅ FLUKT:</b> Kampene har stilnet, men menneskene er fortsatt på flukt på Sri Lanka.<p/> TORGEIR NORLING (tekst og foto)