Kadima får 28 mandater i det nye Knesset, som er en nedgang på ett mandat, mens Likud får 27, mer enn en fordobling siden sist.

Det ultranasjonale Yisrael Beiteinu, som ledes av Avigdor Lieberman, får 15 mandater og går dermed forbi Ehud Baraks arbeiderparti som ender på bare 13 mandater.

Allerede før opptellingen var over, erklærte både Livni og Likud-leder Benjamin Netanyahu seg som seierherre og kommende statsminister. Det er ikke klart hvem av dem president Shimon Peres vil be om å danne regjering.

Les også: Israelske politikere i ny kamp

— I dag har folket valgt Kadima, sa Livni natt til onsdag til sine tilhengere på valgvaken i Tel Aviv. Hun ba Netanyahu respektere folkets valg av Kadima og appellerte til ham om å bli med i en Kadima-ledet koalisjonsregjering.

Kort før hadde Netanyahu erklært seg som valgvinner og påtroppende statsminister, trass i at valgdagsmålingene viste ham to mandater bak Kadima.

Høyresiden størst

Selv om Kadima har gjort det uventet bra mot slutten av valgkampen og igjen er blitt største parti, mener både Netanyahu selv og ekspertene at han har større mulighet for å skape en levedyktig koalisjon med andre partier på høyresiden.

Høyresidens partier ligger an til 64 mandater i Knesset, mens sentrum-venstre får 56.

Avigdor Lieberman, som ikke gjorde det fullt så godt som han hadde håpet, sa på sin side at han bare vil bli med i en regjering som går inn for å styrte Hamas-regimet på Gazastripen.

— Vi har nøkkelen. Vi må styrte Hamas. Vi vil ikke godta en fortsettelse av Hamas-regimet i Gaza, sa han til stormende jubel fra sine tilhengere tirsdag kveld.

Han avviste også Livnis regjerings forsøk på å komme fram til en våpenhvile med Hamas etter Gazaoffensiven ved hjelp av egyptisk megling i Kairo.

Problem for Obama

Høyresidens framgang etter Gazaoffensiven kan bli et problem for de annonserte forsøkene til USAs nye president Barack Obama på å gjenopplive fredsprosessen mellom Israel og palestinerne.

Mens Livni er tilhenger av å fortsette fredsforhandlingene, er Netanyahu motstander av å trekke Israel ut av bosetningene på Vestbredden slik veikartet for fred krever. En eventuell Netanyahu-regjering kan derfor komme på kollisjonskurs med Obama-administrasjonen.

Palestinsk mismot

Den palestinske selvstyremyndigheten har vært forsiktig med å gi støtte til noen av kandidatene foran valget, men forhandlingslederen Saeb Erekat uttrykte stor skuffelse over resultatet.

— Det er åpenbart at israelerne har stemt for å lamme fredsprosessen, sier han.

Hamas på sin side sa før valget at det kunne være det samme hvem som vant fordi alle israelske ledere er like ille. Men onsdag sa talsmannen Fawzi Barhum at israelerne hadde stemt for de mest krigerske og ekstremistiske kandidatene.

Trass i elendige værforhold med regn og tordenvær møtte 65,2 prosent av de stemmeberettigede opp i valglokalene. Det er litt høyere enn ved valget i 2006.

De tre arabiske partiene sikret seg ett mandat til i nasjonalforsamlingen, men det venstreorienterte Meretz tapte to og ender med bare tre mandater. Det ultraortodokse Shas-partiet får elleve mandater, mens Jødisk hjem får sju.

Utenriksminister Tzipi Livni ble dekket av konfetti etter at hun avla sin stemme tirsdag.
GIL COHEN MAGEN
Israelske velgere strømmet til urnene. Her fra gamlebyen i Jerusalem.
DAMIR SAGOLJ
Disse to drusiske kvinnene stemte i landsbyen Yarka tirsdag.
AMMAR AWAD