Kadima får mellom 29 og 32 plasser, viser målingene. Dermed vil partiet kunne stå i spissen for en koalisjonsregjering.

Arbeiderpartiet ligger an til å få 20-22 plasser, mens Likud, restene av partiet som tidligere ble ledet av statsminister Ariel Sharon, må nøye seg med om lag tolv plasser.

Valgets store overraskelse er det høyreorienterte partiet Yisrael Beitenu, som ser ut til å bli større enn Likud med 14 plasser i nasjonalforsamlingen, som til sammen har 120 plasser. Partiet har stor oppslutning blant innvandrere fra tidligere Sovjetunionen og befinner seg langt ute på høyresiden, ifølge nyhetsbyrået TT.

En av Likuds fremste politikere, Yuval Steinitz, innrømmet allerede før valglokalene stengte at partiet led et stort nederlag.

Få velgere

Kadima har hele tiden ledet på meningsmålingene, og fungerende statsminister Ehud Olmert hadde ambisjoner om at partiet skulle vinne minst 35 plasser. At resultatet ser ut til å bli dårligere enn ventet, kan skyldes den lave valgoppslutningen. To timer før valglokalene stengte, hadde kun 57 prosent av velgerne avgitt stemme, og fire av ti så ut til å bli hjemme.

Kadima sendte derfor tusenvis av tekstmeldinger og e-postmeldinger for å få folk opp av sofaen.

– Folk som sa de kom til å stemme Kadima, har begynt å nøle. Noen tror ikke på Olmert, andre er redde for at Kadima vil oppgi for mye territorium, sier Eva Attali, som deltar i Kadimas valgkampanje.

Vestbredden

Olmert har uttalt at valget er en folkeavstemning om fremtiden for den okkuperte Vestbredden. Han har varslet at han ønsker en israelsk tilbaketrekking fra det palestinske området, men at de store israelske bosettingene skal innlemmes i Israel. Det bor i dag om lag en kvart million israelere på Vestbredden.

Også eksperter mener at Kadima ville bli hardest rammet av den lave valgoppslutningen. Partiet ble stiftet av statsminister Ariel Sharon like før han ble rammet av et alvorlig hjerneslag. Årsaken til nystiftelsen var stor politisk splittelse i hans opprinnelige parti Likud.