Over 200 ble skadd i skjelvet, som målte 7,2 på Richters skala og hadde sitt senter 10 kilometer under bakken i Iwate-regionen, som ligger om lag 500 kilometer nord for Tokyo. Det ble fulgt av over 160 etterskjelv.

Minst fem omkom

Rystelsene utløste flere jordskred som rammet bygninger og ødela veier. Én person mistet livet i et skred i regionen Fukushima, sier regjeringstalsmann Nobutaka Machimura.

En mann mistet livet i Iwate da han i panikk løp ut av huset sitt og ble truffet av en lastebil, mens en tredje døde etter å ha blitt truffet av fallende steiner på et damanlegg.

Ytterligere en person omkom da bilen ble begravd i et jordskred. Omkring ti personer er savnet.

Etterskjelvene gjorde det vanskelig for redningsarbeidere å gjøre jobben sin. Omkring 600 personer bor i områder som er gjort utilgjengelig av skjelvets herjinger.

Sammenraste fjell

I byen Kurihara skal tre bygningsarbeidere være begravet i ruinene av et uferdig hus. Flere skal også være begravet av et leirras på et feriested med varme kilder.

— Et helt fjell er borte, det ligger utover hele veien, sier en kvinne i 50-årene som besøkte feriestedet.

TV-bildene viste fjell som hadde falt sammen og veier som endte i nedraste klipper, trær som hadde falt ned i kløfter som hadde oppstått i landskapet. Mange opplevde å få innboet rasert av naturkreftene.

— Oppvask og krydder falt utover, mikrobølgeovnen kom flygende og dørene til kjøleskapet åpnet seg i løpet av et sekund, forteller 58 år gamle Kinoko Hayasaka.

Likevel sier eksperter at kreftene som ble utløst av skjelvet i Japan var mye mindre enn skjelvet som førte til katastrofe i det sørvestlige Kina for en måned siden.

Atomlekkasje

Kraftselskapet Tokyo Electric opplyste at skjelvet hadde ført til en lekkasje av vann med radioaktivt materiale inne på kjernekraftanlegget i Fukushima. Men det skal ikke ha lekket radioaktivt vann ut av kraftverket, og driften av kraftverket blir ikke berørt av lekkasjen, melder Tokyo Electric.

Flere tusen mennesker mistet imidlertid strømmen etter skjelvet.

TV-bilder fra skjelvet viste svaiende bygninger i byene nord i Japan, men jordskjelvet kunne også merkes i hovedstaden.

Om lag 20 prosent av verdens jordskjelv med styrke 6 eller over rammer Japan, og landet har bygget infrastruktur og boliger som skal tåle kraftige rystelser. Et nytt varslingssystem gjorde japanske medier i stand til å varsle lørdagens skjelv like før det rammet.

REUTERS/SCANPIX
VANLIG: Om lag 20 prosent av verdens jordskjelv med styrke 6 og mer rammer Japan. FOTO: REUTERS/SCANPIX
VANSKELIG: Etterskjelvene gjorde det vanskelig for redningsarbeidere å gjøre jobben sin. FOTO: REUTERS/SCANPIX