Alfa Centauri er en av de klareste stjernene på den sørlige himmelhalvkule, og med en avstand på bare 4,3 lysår ligger den nærmere oss enn noen andre stjerner, med unntak av solen.

Planeten ble funnet med HARPS-instrumentet på 3,6-metersteleskopet ved ESOs La Silla-observatorium i Chile.

Kloden som er oppdaget har omtrent samme masse som jorden, og er dermed også den letteste eksoplaneten som noensinne er oppdaget omkring en sollignende stjerne.

— Våre observasjoner med HARPS-instrumentet strekker seg over mer enn fire år og har avslørt et lite, men ekte signal i dataene, som forteller at en planet kretser rundt Alfa Centauri B med en omløpstid på 3,2 dager, sier hovedforfatteren av forskningsartikkelen, Xavier Dumusque.

For varm til liv

— Selv om den er for varm til at liv, slik vi kjenner det, kan eksistere der, er oppdagelsen en milepæl både for astronomiforskningen generelt og for jakten på et av våre mest fundamentale og dyptgripende spørsmål: Er vi alene? sier astronom Jan-Erik Ovaldsen, som er norsk kontakt for European Southern Observatory (ESO) i Chile.

— I hundrevis - kanskje tusenvis - av år har mennesker spurt seg om det finnes andre sivilisasjoner der ute. På grunn av de store avstandene til stjernene, er det ikke før inntil nylig at astronomenes teleskoper og instrumenter har vært i stand til å oppdage fjerne kloder i bane rundt dem. Den første planeten rundt en annen stjerne ble funnet i 1995. Siden da er det gjort mer enn 840 bekreftede oppdagelser, og slike eksoplaneter er i dag et særdeles hett forskningsfelt. Ekstra spennende er det selvsagt å finne jordlignende eksoplaneter i solas nære nabolag, sier Ovaldsen.

Trippelstjerne

Alfa Centauri er en trippelstjerne - et system bestående av to sollignende stjerner kalt Alfa Centauri A og B, som går i bane rundt hverandre, og en lyssvak rød dvergstjerne kjent som Proxima Centauri, som kretser om de to andre i en stor bane.

Stjernen Alfa Centauri B ligner mye på sola, men er litt mindre og ikke fullt så lyssterk. Den nyoppdagede planeten har litt større masse enn jorden, og går i bane om lag seks millioner kilometer fra moderstjernen. Det er mye nærmere enn Merkur er sola i vårt solsystem. Den andre lyssterke komponenten i dobbeltsystemet, Alfa Centauri A, ligger mange hundre ganger lenger unna, men den vil likevel lyse sterkt på planetens himmel.