John Edwards brukte ikke lang tid på – nesten – å nå toppen i amerikansk politikk. Når faller han dypere enn noen annen i USAs nyere politiske historie, etter at hans affære med en kvinnelig videofotograf har utløst gransking av valgkomiteens utbetalinger til henne.

Konens «motstandskraft»

Undersøkelsen kommer samtidig med hustruen Elizabeth Edwards utgivelse av den selvbiografiske boken «Resilience» (Motstandskraft), der hun ikke navngir ektemannens elskerinne Rielle Hunter , men bare nøyer seg med å stemple henne som «ynkelig».

Fru Edwards, som lider av uhelbredelig kreft, etter at hennes brystkreft spredte seg til andre deler av kroppen, legger ikke skjul på hvor hardt det rammet henne da ektemannen innrømmet at han hadde hatt et sidesprang.

Presidentkandidat

Det skjedde like etter at han i 2006 for andre gang prøvde seg som demokratisk presidentkandidat. «Jeg gråt og ble så fysisk syk at jeg gikk på toalettet og kastet opp», forklarer Elizabeth Edwards i boken.

Det legges til at hustruen forsøkte å overtale John til å trekke seg som presidentkandidat fordi hun fryktet at affæren skulle bli tema under valgkampen. Han nektet, og hun påtok seg rollen som den lojale partner i et ekteskap som ble beskrevet som ideelt, etter at paret mistet en sønn og fikk to barn i relativt høy alder.

Først i august i fjor innrømmet John Edwards offentlig at han hadde hatt en affære med fotografen, som ble leid inn for å dokumentere hans reiser og kampanjen mot fattigdom. Edwards avviste imidlertid at han var far til Hunters sønn. Den «ære» påtok en av hans tidligere assistenter seg.

Kan bli rettssak

Edwards bruk av bidragene som ble samlet inn til valgkampen, har vært i søkelyset i langt tid og er nå gjenstand for en større gransking. Resultatet kan bli tiltale og rettssak.

I en omhyggelig formulert erklæring fastslo Edwards at ingen midler fra hans valgkampfond ble brukt på noen upassende måte. Han var imidlertid klar over at det er regjeringens oppgave å sikre at det er sant.

Edwards viste bare til sitt valgkampfond, men han hadde flere andre fond å trekke på, til han tidlig i 2008 ga opp valgkampen som fra første dag ble overstrålte av tvekampen mellom Hillary Clinton og Barack Obama.

Lang fengselsstraff?

Et av Edwards valgfond betalte Hunters firma 100.000 dollar for fire måneders arbeid, og senere ble det betalt ytterligere 14.086 dollar fra samme komité, selv om den bare hadde 7000 dollar i kassen. Samme dag fikk den imidlertid 14.034 dollar fra Edwards valgkomité som godtgjørelse for kjøp av møbler.

Det er et klart og alvorlig lovbrudd hvis penger fra et valgfond brukes til personlige formål. Slike forbrytelser kan gi lang fengselsstraff. John Edwards har flere ganger slått fast at han ikke kjente til betalingene til Hunter og aldri ba valgkomiteen om å gi henne noe.

Det kan bli vanskelig å komme til bunns i affæren. Fred Baron var økonomidirektør for Edwards valgkomité. Den rike advokaten har tidligere forklart at han av egen lomme betalte Hunter betydelige beløp så hun kunne starte en ny tilværelse i California.

Edwards fastholder at han heller ikke kjenner disse betalingene. Baron døde av kreft for et halvt år siden.

Tapte for Bush/Cheney

Den nå 55-årige John Edwards stormet inn på den politiske scenen da han etter en lukrativ karriere som advokat i 1998 erobret en plass i Senatet for hjemstaten North Carolina. Hans eleganse og slepne tunge sikret nasjonal berømmelse, og allerede i 2004 forsøkte Edwards å bli presidentkandidat.

Etter å ha klart seg overraskende bra i primærvalgene valgte John Kerry ham som sin visepresidentkandidat. De to led et knapt nederlag for George W. Bush og Dick Cheney.

I skyggen av Obama

Fire år senere stilte Edwards igjen i primærvalgene, men det ble snart klart at han, tross støtte fra flere fagforeninger og interessegrupper, var sjanseløs mot duoen Clinton-Obama.

Siden nyhetsmagasiner avslørte affæren med Rielle Hunter har Edwards gitt opp alle forsøk på et politisk comeback ved å føre kampanje mot fattigdom. Eks-senatoren har også fått store økonomiske problemer etter å ha investert størstedelen av sin flersifrede millionformue i et kapitalfond som har lidd store tap.

Jyllands-Posten/Bergens Tidende

FAMILIEMANNEN: Alle trodde John Edwards var en solid familiemann. Her med barna Jack (til v.) og Emma Claire under en valgkampturne.
SKRIVER BOK: Elizabeth Edwards kaller mannens elskerinne "ynkelig" i sin nye bok.
Steve Helber
KANDIDAT: Den gang John Edwards (til v.) var kandidat til USAs nest høteste embete (sammen med presidentkanidat John Kerry)
NÆR MAKTEN: President Barack Obama (til v.) sammen med John Edwards.
CARLOS BARRIA