Det er bare en halv time til immigrasjonsminister Rita Verdonk — bedre kjent som «Jern-Rita» - skal komme for å drive valgkamp i småbyen Leeuwarden, og gatene er fulle av svarte ansikter. Gullringer i ørene har de, og svart småkrøllet hår, der de danser langs kanalen og deler ut pepperkaker.

Opptoget har ingenting med at Nederlands mest kjente innvandringsmotstander er like om hjørnet. Det er Sinterklaas - Santa Klaus - og hjelperne hans, Svarteperene, som er ute. De skal se ut som de kommer fra Afrika, og er innom for å dele ut gaver på den travle ferden gjennom verden i ukene før jul.

Svarteperene er ok for den gamle fengselsdirektøren Rita Verdonk. Men ellers er hun streng med utlendinger. I juni utløste hun regjeringskrise i Nederland, etter at hun hadde prøvd å ta passet fra partifelle og parlamentariker Ayaan Hirsi Ali. Ali er Nederlands mest profilerte islamkritiker, og hadde innrømmet at hun hadde pyntet på asylsøknaden etter å ha flyktet fra Somalia for 13 år siden.

Det ble for mye for det lille venstreliberale partiet D66. De brøt ut av regjeringskoalisjonen i protest mot Verdonk, den konservative statsministeren Jan Peter Balkenende måtte lyse ut nyvalg.

Alle har strammet inn

Men innvandring, asylpolitikk og integrasjon ble aldri det store temaet alle hadde ventet før onsdagens parlamentsvalg.

Det har handlet mest om økonomi, arbeidsledighetstrygd, skatt og pensjoner. Bare fem prosent sier innvandring er den viktigste saken for dem.

— Vi har fått utrettet mye allerede. Folk ser at noe blir gjort, sier Rita Verdonk, travelt opptatt med å dele ut grillvotter med partilogo til byborgere på lørdagshandel. Asylsøkere som har fått avslag, blir sendt ut i høyt tempo, tallet på familiegjenforeninger har gått ned fra 40.000 pr. uke i 2002 til 50 i dag.

Dessuten har en streng innvandringspolitikk og hardere krav til integrering blitt en del av politikken til alle de store nederlandske partiene.

Mange mener også at nederlenderne er blitt lei hele temaet, etter at det etter drapene på høyrepopulisten Pim Fortuyn i 2002 og filmskaperen og islamkritikeren Theo van Gogh i 2004 dominerte den politiske diskusjonen fullstendig.

Forbud mot burka

Rita Verdonks høyreliberale VVD sliter på meningsmålingene; det spøker for hennes mål om å bli visestatsminister.

Fredag løftet hun igjen utlendingene til topps i nyhetene, da hun kunngjorde at regjeringen har tenkt å innføre forbud mot bruk av burkaer på offentlige steder. Drakter som dekker både ansikt og øyne er en sikkerhetstrussel, og kan brukes av terrorister, er argumentet.

— Dessuten vil vi at folk skal kommunisere med hverandre. Dette handler også om integrering, sier Verdonk, og passer på å nevne at også finlandshetter og hjelmer med sotet visir omfattes av forbudet.

Burkaer er alt annet enn vanlig blant Nederlands 900.000 muslimer. Ifølge anslag bruker kanskje et hundretall kvinner plagget. Regjeringen ble i helgen beskyldt for å blåse opp et helt ubetydelig problem, i forsøk på å kapre velgere i innspurten.

- Vi behandles som søppel

På gatene i Leeuwarden, helt nord i Nederland, vanker det ikke bare godord til minister Verdonk.

— Hun snakker som om alle utlendinger er asylsøkere uten rett til å bli her. Vi blir puttet i en sekk og behandlet som søppel, sier Michael Ihumezie (34) fra Nigeria - en av de få denne dagen som ikke har malt seg med den mørke hudfargen. Han kom som student for fem år siden, nå har han nederlandsk kjæreste og lyst til å bli.

En liten gruppe aktivister buer til avskjed når valgkampbussen ruller ut fra torget, på vei til neste valgkampmøte.

— Vi må stå på. Det ser jo ikke bra ut akkurat nå, sier hun før avreisen.

Svarteperene er ikke å se. For dem er jobben gjort, de har gått hjem for å vaske av seg sminken.

BURKA-FORBUD: - Vi vil at folk skal kommunisere med hverandre, sier Nederlands immigrasjonsminister Rita Verdonk. I går ble hun fotfulgt gjennom småbyen Leeuwarden av Jan de Vries (bak til v.) og andre som er uenige i den strenge utlendingspolitikken hennes.
GORM K. GAARE
ÅRLIG OPPTOG: Sinterklaas og hjelperne hans - Svarteperene fra Afrika - toget gjennom Leeuwarden i går - et årlig ritual før jul i Nederland. Innvandringsdebatten synes nederlendere flest å ha gått lei.
GORM K. GAARE