Det er første gang i historien at en romsonde tar med prøver fra en asteroide. Sonden Hayabusa, japansk for falk, lyktes med oppgaven vitenskapsmenn har sammenlignet med å lande en jumbojet i en Grand Canyon som beveger seg. Det var det andre og siste forsøket.

Etter å ha analysert opplysningene fra den ubemannede sonden, sa Japans romforskningsorgan at sonden hadde landet på asteroiden, som befinner seg nesten 300 millioner kilometer fra Jorden.

— Jeg er veldig glad over å høre at den har tatt prøvene. Det er første gang noen gjør dette, og det vil være et viktig bidrag til menneskehetens utforskning av rommet, sa vitenskaps- og teknologiminister Iwao Matsuda i en uttalelse.

Både USA og Sovjetunionen har tidligere hentet prøver fra Månen, men det er første gang noen samler inn overflatemateriale fra en asteroide.

Hayabusa har allerede sendt tilbake et detaljert bilde av asteroiden.

Reisen til asteroiden tok to og et halvt år. Sondens kapsel med prøvene skal lande i Australia i juni 2007.

Det antas at asteroider inneholder steiner som har holdt seg stort sett uforandret siden den første tiden etter at solsystemet ble dannet.

Informasjon om asteroidenes struktur kan også bli svært viktig hvis en av dem kommer på kollisjonskurs med Jorden.