Tidligere på lørdag ble det meldt at 15 palestinere kunne ha blitt drept da israelske soldater sent fredag kveld sprengte bygningen i lufta.

— Vi har gått gjennom rundt 50 prosent av ruinene, men vi har ikke funnet noen, verken død eller levende, sier Arye Mekel, en talsmann for den israelske regjeringen. Ifølge Mekel skal hæren ta i bruk tyngre gravemaskiner i leteoperasjonen som foreløpig har frembrakt "masse ammunisjon, eksplosiver og våpen".

Sprengte kontorer

Den store treetasjes bygningen som huset administrasjon- og sikkerhetskontorer til den palestinske selvstyremyndigheten, hadde vært under israelsk beleiring siden tirsdag og ble redusert til ruiner da israelske styrker bombet huset natt til lørdag.

I forbindelse med sprengningen meldte israelsk radio at 15 palestinske aktivister var i huset og hadde dermed blitt drept. Dette avviser Mekel kategorisk.

— Vi har ingen konklusjon på det, sier Mekel.

Etterlyser mistenkte

Han sier videre at hæren bestemte seg for å ødelegge huset etter å ha oppfordret aktivistene gjentatte ganger til å overgi seg.

— Etter fire dager ba vi dem om å overgi seg, hvis ikke advarte vi dem at vi ville ta affære. Dere må forstå, dette er en militær situasjon, sier Mekel som opplyser at 20 aktivister foreløpig har overgitt seg, og blitt satt i varetekt. Men de 15 andre overga seg ikke.

Israelsk militærradio melder at soldater er på jakt etter 15 menn fra Hebron-regionen som tilhører Tanzim, en betegnelse Israel bruker på soldater knyttet til Yasir Arafats Fatah-bevegelse. De er beskyldt for å stå bak angrep på israelske soldater og sivile. I alt 50 palestinske aktivister er etterlyst etter beleiringen av Hebron tirsdag.

Som et jordskjelv

Ifølge Mekel skal også en palestinsk forhandler, den tidligere regjeringsministeren Talal Sadr, ha gått inn i bygningen fredag for å overbevise aktivistene om å komme ut, men besøket var resultatløst fordi han ikke fant noen personer i huset.

Sprengningen av huset førte til at flere hus i nærheten fikk sine vinduer knust.

— Det var som et jordskjelv. Jeg ble kastet på gulvet. Vinduer ble knust og barn gråt, forteller gullsmeden Raid Hamedi.

En av Yasir Arafats nærmeste medarbeidere kritiserte den israelske hæren for å ha sprengt det palestinske bygget, og sa at "martyrer" kunne ha befunnet seg i huset.

— Vi fordømmer på det sterkeste denne nye israelske ugjerningen som er del av en rekke åpenbare udåder utført av den israelske statsministeren Ariel Sharon, sa Nabil Abu Rudeina.

Vil ha intervensjon

Abu Rudeina oppfordret også det internasjonale samfunnet til å "påta seg sitt ansvar" og bønnfalte USA, Russland, EU og FN om "å intervenere raskt for å stanse israelsk aggresjon".

— Denne opptrappingen vil dra hele regionen inn i en voldsspiral som ikke vil spare noen, advarte Abu Rudeina.

Israelske styrker er også utplassert i seks andre byer på Vestbredden, Ramallah, Bethlehem, Nablus, Jenin, Qalqilya og Tulkarem. De leter etter mistenkte og gjennomfører operasjoner hvis mål er å knuse "terrorens infrastruktur".

(NTB)