Jackson svarte «ikke skyldig» på alle ni tiltalepunkter om barnemishandling da han ble framstilt. Han risikerer inntil 20 års fengsel hvis han blir funnet skyldig.

Den selvoppnevnte popens konge var kledd i sort dress og solbriller og hadde et hvitt armbånd på den ene armen da han ankom rettsbygningen i den lille byen nord for Santa Barbara litt før klokka 09 fredag morgen, en halv time for sent.

Hilste

Den 45 år gamle stjernen stanset flere ganger for å hilse på tilhengere mens han spaserte de få meterne fra den svarte bilen han kom i. En assistent holdt en paraply over ham for å beskytte ham mot sola, og han var omringet av livvakter.

Saken startet dårlig for popstjernen da dommer Rodney Melville beskyldte ham for å fornærme retten ved å komme for sent. Det var ventet at Jacksons forsvarere ville skylde på folkemengden utenfor som årsak til forsinkelsen.

Sirkus

En rekke busser brakte hundrevis av fans fra mange land til rettsbygningen, i en kolonne som gikk under navnet «Kjærlighetens karavane». Tilhengerne skapte den reneste sirkusatmosfæren da de viftet med bannere og sang gospelsanger og noen av Jacksons melodier. Noen solgte t-skjorter med påskriften «Michael Jackson er 1.000 prosent uskyldig».

Både faren Joe og moren kom 25 minutter tidligere sammen med flere andre familiemedlemmer. Hundrevis av pressefolk ventet også på ham for å dekke saken som har fått internasjonal oppmerksomhet. Den lille rettsbygningen var omringet av TV-selskapenes lastebiler og varebiler med en skog av antenner. Normalt er det gratis å parkere utenfor rettsbygningen, men myndighetene brukte sikkerhetshensyn som argument for å ta 250 dollar for den som ville sete fra seg bilen fredag. Det er også satt opp kiosker for å dekke journalistenes og de nysgjerriges behov.

Stjerneadvokater

Torsdag kunngjorde forsvareren Mark Geragos at den New York-advokaten Ben Brafman hadde sluttet seg til forsvarerteamet. Brafman er kjent for å ha fått rapstjernen P. Diddy Combs frikjent for en tiltale for våpenbesittelse og bestikkelser. @Tekst :Både Brafman, Geragos og den tredje advokaten Steve Cochran var til stede i retten i Santa Maria, ikke langt fra Jacksons ranch Neverland.

Jackson er tiltalt for sju tilfeller av mishandling av en mindreårig gutt og to tilfeller av å ha gitt gutten rusmidler med det formål å misbruke ham.

Under den fem minutter lange framstillingen fredag, som mest er å regne for en formalitet, fastsatte dommer Melville 13. februar som datoen for neste rettslige høring før rettssaken begynner for alvor. I mellomtiden er Jackson fri mot en kausjon på 3 millioner dollar (20 millioner kroner).

Avviser anklagene

Jackson selv kaller anklagene en eneste stor løgn.

— Løgner er sprintere, mens sannheten løper maraton. Sannheten skal vinne dette maratonløpet i retten, sa Jackson da han ble arrestert i fjor. Torsdag demonstrerte flere titall fans utenfor kontoret til statsadvokat Tom Sneddon, noen av dem med plakater med påskrifter om at Jackson er uskyldig.

— Vi ville bare vise Sneddon at vi er her, og at vi alltid er her for Michael. Sneddon vil at vi skal tie. Han vil ikke at vi skal bli hørt, sa Faisal Malik som arrangerte protesten.

For ti år siden slapp Jackson så vidt unna lignende anklager om seksuell mishandling av en mindreårig gutt da han inngikk et forlik til en verdi av flere millioner med guttens familie.