Mauro Mura, statsadvokat i Cagliari, kom med opplysningene på en pressekonferanse fredag ettermiddag. Italias sikkerhetspoliti (DIGOS) hadde tidligere på dagen avslørt at de driver en «enorm» antiterroroperasjon som ledes fra Sardinia og involverer sju provinser i landet.

Ifølge Mura tror politiet at de mistenkte terroristene, i tillegg til å planlegge angrep i Pakistan og Afghanistan, også hadde planer om en terroraksjon i Vatikanet i 2010.

— Vi har ikke bevis, men vi har sterk mistanke, sa Mura og forklarte at mistanken skyldtes telefonsamtaler politiet har avlyttet.

Etterforskerne skal ha hørt de mistenke snakke om «en stor jihad i Italia», og i noen samtaler skal de ha antydet at Vatikanet var et sannsynlig mål.

Flere angrep

Etterforskningen har pågått i seks år, og politiet har pågrepet flere personer i ulike deler av landet. Men de er fortsatt på jakt etter medlemmer av det de kaller en «al-Qaida-inspirert», bevæpnet organisasjon som ønsker å støtte et folkelig opprør mot den pakistanske regjeringen samt angrep mot amerikanske styrker i Afghanistan.

Flere av dem skal ha vært med på et av de dødeligste terrorangrepene i Pakistan noensinne. Bombingen i den nordvestlige grensebyen Peshawar i 2009 krevde mer enn 100 menneskeliv og etterlot over 200 skadde.

— Gruppen har en rikelig mengde våpen og mange trofaste som er villige til å utføre terrorhandlinger i Pakistan og Afghanistan før de returnerer til Italia, heter det i en uttalelse.

Spredt

Gruppens antatte åndelige leder skal være blant dem som er arrestert i Italia, mens andre trolig har forlatt landet. Han ble pågrepet i Bergamo i Nord-Italia. Han er mistenkt for å ha samlet inn penger fra pakistanere og afghanere i Italia, som angivelig skulle gå til religiøse formål.

Pengene er så blitt sendt til Pakistan gjennom det muslimske hawala-systemet, som er utenfor både bankenes og myndighetenes kontroll.

Gruppen skal ha ordnet det slik at de afghanske og pakistanske medlemmene fikk komme inn til Italia på arbeidskontrakter eller som asylsøkere. Noen av dem er senere blitt sendt til byer i Nord-Europa, hevder politiet.

Bin Laden-hjelpere

Politiets telefonavlytting har også avdekket at to av personene det er utstedt arrestordre på, skal ha vært en del av en gruppe som beskyttet den tidligere al-Qaida-lederen Osama bin Laden. Han ble drept av amerikanske spesialstyrker i sitt gjemmested i Pakistan i 2011.

Politiet har ikke opplyst nøyaktig hvor mange av de 18 mistenkte de har pågrepet. Innenriksminister Angelino Alfano beskriver operasjonen som «ekstraordinær» og virker svært fornøyd med resultatene.

— Med én enkelt etterforskning har vi ikke bare lyktes i å demontere et nettverk av menneskesmuglere, men også å pågripe flere personer som er mistenkt for å konspirere om terrorangrep, uttaler Alfano.