Øyenvitner sier at mellom 300 og 400 sivile og væpnede palestinere befinner seg i kirken, der de søkte tilflukt da hæren inntok Betlehem natt til tirsdag. De fleste er sivile.

En israelsk militær kilde sier at det også er militante palestinere blant dem, og at de har skutt mot israelske soldater. Ifølge kilden, som vil være anonym, forsøker hæren å etablere kontakt slik at våpenbærerne blant dem kan bli pågrepet uten at det koster mer blod.

En mann som sier han er kommandant for de væpnede palestinerne inne i kirken, sa til nyhetsbyrået AFP at han har gitt mennene ordre om ikke å skyte.

-Mennene har fått instruks om ikke å skyte i helligdommene og ikke gi israelerne påskudd til å gjøre det, sa han.

Talsmenn for den israelske hæren sier soldatene har fått streng ordre om ikke å skyte på noen av kirkene.

Patriarken av Jerusalem, Michel Sabbah, sa onsdag at palestinerne i Fødselskirken kan kreve asyl der. Sabbah hevdet palestinerne alt har lagt ned våpnene.

-Kirken er et tilfluktssted for alle, selv stridsmenn, så lenge de har lagt ned våpnene. I dette tilfellet har vi plikt til å gi asyl til palestinere og israelere på like fot, sa han.

En palestinsk sikkerhetskilde sa onsdag at en 39 år gammel palestiner ble skutt av en "israelsk snikskytter" utenfor Fødselskirken.

(NTB)