Det begynte med en håndfull ungdommer som lot seg inspirere av den arabiske våren, og som etter hvert greide å samle hundretusener av demonstranter som krevde en ny sosial politikk.

Siden har flere av de unge protestlederne kastet seg inn i partipolitikken. Den tidligere studentlederen Itzik Shmuli (32) er på 11. plass på listen til Arbeiderpartiet, mens Stav Shaffir (27) er helt oppe på åttende plass.

Hvis meningsmålingene slår til, vil begge sikre seg en plass i nasjonalforsamlingen Knesset under valget 22. januar.

Arbeiderpartiet ligger an til å doble oppslutningen og kan bli landets nest største parti etter Likud, som ledes av statsminister Benjamin Netanyahu.

— Neste skritt er å fortsette det som begynte i gatene, å bringe det inn i valget, så vi kan omforme det til budsjettseire, lover og politisk endring, sier Shmuli.

Velgermagnet?

Protestbevegelsen utgjorde en ny utfordring for regjeringen. Samtidig forsto opposisjonen raskt at ungdomslederne kunne være potensielle velgermagneter. De ble raskt medieyndlinger, som representerte håp og forandring.

Netanyahu svarte med en og annen reform. De førte til noe bedre kår for middelklassen og de fattige, men på grunn av økte priser på mat og brensel, har de monnet lite.

Shmuli mener regjeringen gjorde for lite:

— Regjeringens svar var tynt, kosmetisk og kynisk. De ønsket ikke å håndtere problemene på en skikkelig måte, sier han.

Stor ulikhet

Israel har en relativt lav arbeidsledighet på 6,7 prosent, og økonomien er i vekst. Men lønnsforskjellene er store, og mange opplever at velstanden har gått dem hus forbi.

I nasjonalforsamlingen Knesset håper Shmuli og Shaffir å presse fram billigere boliger, reformer innen både utdanning, velferd og helse, samt å minske ulikheten mellom fattige og rike, som ifølge OECD er blant de høyeste i den rike delen av verden.

Arbeiderpartiet har under valgkampen brukt mesteparten av kreftene på sosiale og økonomiske spørsmål, og fremgangen tilskrives i stor grad protestbevegelsen.

Hvis Netanyahu, mot alle odds, skulle be Arbeiderpartiet om et regjeringssamarbeid etter valget, vil protestbevegelsens krav utvilsomt være en del av regjeringsavtalen, ifølge Arbeiderparti-politikeren Yossi Yonah.

Fra jubel til stemme?

Under protestene sommeren 2011 holdt Shmuli tale på en av de største demonstrasjonene som noensinne er holdt i Israel.

Til en jublende folkemasse på omtrent en halv million snakket han om de nye israelerne som vil kjempe for et bedre Israel og en bedre framtid. Spørsmålet er om de som jublet den gang, vil møte fram for å stemme på ham nå.

For det er sjelden at de sosioøkonomiske spørsmålene topper den politiske agendaen i Israel. Etter den israelske operasjonen på Gazastripen i høst, er de igjen kommet i skyggen av forsvars- og sikkerhetspolitikk, mener medieeksperten Yariv Ben-Eliezer.

Det er Shmuli uenig i. Han ble innkalt som reservist ved grensen til Gazastripen under offensiven, der han søkte ly mot palestinske raketter under en stridsvogn.

— Mens alle disse rakettene fløy over oss, måtte vi få de ti minuttene under stridsvognen til å gå, og hva snakket vi om? Om boliger og de høye levekostnadene, sier Shmuli. (©NTB)