Det israelske arbeiderpartiet truet søndag med å forlate regjeringskoalisjonen dersom israelske stridsvogner blir stående i palestinske selvstyreområder, ifølge israelsk radio. Trusselen kom under et ukentlig regjeringsmøte, etter den største israelske bakkeoperasjonen på over et år.

22 palestinere er blitt drept i operasjonen som er blitt rettet mot Betlehem, Nablus, Ramallah, Jenin, Qalqilya og Tulkarem. General Ron Kitrey sa at hæren vil reokkuperte områdene så lenge det er nødvendig for å slå ned på ekstremister som motarbeider den siste våpenhvilen.

Andre israelske kilder har opplyst at 20 "terrorister" er blitt drept i operasjonen, som tar sikte på å røyke ut gjerningsmennene som sto bak drapet på Israels turistminister Rehavam Zeevi sist onsdag. Israel mener å ha samme rett som USA til å bruke makt for å pågripe terrorister.

Jakter på "terrorister"

Ytterligere to palestinere ble drept søndag, og de kraftigste kampene mellom den israelske hæren og palestinske politistyrker skjedde i flyktningleiren al-Izza i Betlehem. Med de siste dødsfallene i helgen er over 900 palestinere blitt drept siden den palestinske oppstanden brøt ut for vel et år siden.

— Vi har ingen interesse av å bli stående i A-sonene (de selvstyre palestinske områdene), sa forsvarsminister Binyamin Ben-Eliezer søndag.

— Vi har ingen interesse av å komme tilbake eller ødelegge den palestinske selvstyremyndigheten. Vi har ingen interesse av å fjerne formann Yasser Arafat.

Formålet med å trenge inn i de palestinske byene er å finne aktivister som planlegger aksjoner mot Israel, opplyste en annen israelsk talsmann.

Arafats nære rådgiver Saeb Erekat opplyste at det palestinske politiet har funnet gjerningsmennene som drepte Zeevi, men at de ikke vil bli utlevert til Israel. I stedet skal de stilles for en palestinsk domstol.

Amerikansk press

De israelske stridsvognene reokkuperte deler av de selvstyre palestinske byene til tross for oppfordringer fra USA, Storbritannia og Frankrike om å vise tilbakeholdenhet.

USA har ifølge vestlige diplomater lagt et uvanlig sterkt press på Israel for å hindre en israelsk-palestinsk konfrontasjon som bare kan skade amerikanernes forsøk på å bygge opp en bredest mulig internasjonal koalisjon i kampen mot talibanregimet i Afghanistan og Osama bin laden.

Vatikanet reagerte søndag på at tunge israelske stridsvogner rullet inn i Betlehem, og pave Johannes Paul II sa at voldshandlingene er en "dødens sti som krenker Guds navn".

— Krig og død har til og med nådd torget utenfor Fødselskirken, sa paven.

Vendetta

Folkefronten for frigjøring av Palestina (PFLP) tok på seg ansvaret for drapet på Zeevi, og den israelske hæren mener aksjonen ble organisert av lederen for organisasjonens væpnede fløy, Ahmad Sadat. Sadat tok over etter Abu Ali Mustapha som ble likvidert i et israelsk helikopterangrep i august, og PFLP sier turistminister Zeevi ble drept som hevn for likvideringen av Mustapha.

Israel har krevd at Yasser Arafat gir ordre om arrestasjon og utlevering av gjerningsmennene som drepte Zeevi utenfor Hyatt-hotellet i Øst-Jerusalem.

— Sharons overordnede mål er å ødelegge den palestinske selvstyremyndigheten og fredsprosessen, sa Erekat søndag.

NTB