Ministeren for intern sikkerhet, Uzi Landau fra Ariel Sharons likudparti, stemplet torsdag Yasser Arafat som krigsforbryter. Noen timer etter at israelske helikoptre angrep palestinske mål i Gaza, sa han at angrepene må rettes mot alle i den palestinske selvstyreadministrasjonen som forbereder eller deltar i terroristaksjoner.

Israelsk radio opplyste torsdag at andre israelske tjenestemenn vurderer å rette militære angrep direkte mot palestinske toppledere.

–Vi må trappe opp operasjonene og ikke begrense oss til å angripe hver tredje dag, sa Landau. –De må forstå at de ikke kan nyte straffefritak.

I stedet for å behandle Arafat som en fredspartner, bør utenriksminister Shimon Peres fortelle hele verden at den palestinske lederen er en partner av Saddam Hussein og en krigsforbryter med uskyldig blod på hendene, sa den israelske ministeren.

— Sanne ansikt Israelske stridsvogner angrep fredag morgen mål i Gaza etter at to bombekastergranater slo ned i den jødiske bosettingen Netzarim. Deretter fulgte en skuddveksling mellom israelske soldater og palestinske politimenn.

Sammenstøtene som startet i september i fjor, har utviklet seg til en regelrett minikrig mellom israelske soldater og palestinske sikkerhetsstyrker, og den palestinske ministeren Saeb Erakat sa torsdag at Landaus uttalelser viser Sharon-regjeringens virkelige ansikt.

Verden må forstå at den israelske okkupasjonen av palestinsk land er den høyeste form for terrorisme, sa han.

– Dette avslører Sharon-regjeringens sanne ansikt og politiske retning og avslører at all aggresjonen, ødeleggelsene og bosettingsvirksomheten til israelerne har som mål å fastslå at "vi (israelere) ikke har noen fredspartnere", sa Erakat.

– Målsettingen for denne israelske regjeringen er å befeste okkupasjonen og bosettingene og overse avtaler ved å begå daglige krigsforbrytelser mot et ubevæpnet folk, sa den palestinske ministeren.

Sjelden kritikk De gjensidige fordømmelsene kom mindre enn et døgn etter at USA rettet krass kritikk mot Israel på grunn av en episode der soldater åpnet ild mot bilene til palestinske sikkerhetssjefer som var på vei tilbake fra et møte i Israel.

Talsmannen for det amerikanske utenriksdepartementet, Richard Boucher, brukte sterke diplomatiske vendinger for å fordømme skytingen natt til torsdag som han kalte en "svært alvorlig episode".

– Israel er ansvarlig for sikkerheten til palestinske tjenestemenn som reiser til og fra møter. Før dette møtet ble vi forsikret om at det var tilfelle her, sa Boucher. Han gjorde det klart hva USA venter av Israel når de hjelper til med å arrangere møter om sikkerhet.

Boucher kritiserte samtidig også Israels planer om bygging av 700 nye boliger i bosettingene på Vestbredden. Han kalte planene provoserende, og sa at de var i strid med USAs forsøk på å skape fred og stabilitet i regionen.

De palestinske topplederne var på vei tilbake til Gaza etter et møte om natten med ledende israelske sikkerhetssjefer, som USA hadde bidratt til å få i stand.

Boucher sa at skytingen skjedde like etter at amerikanske diplomater som fulgte palestinerne, tok avskjed med dem på grensa til Gaza, og amerikanerne hørte skuddene.

NTB-AFP