Statsminister Ariel Sharon ga ordre om tilbaketrekningen fra områder i Gaza-stripen som den samme hæren okkuperte mindre enn et døgn tidligere. Tilbaketrekningen ble bekreftet av palestinske kilder. På forhånd hadde Israel informert palestinske myndigheter om tilbaketrekningen.

En talsmann for Israels statsminister Ariel Sharon begrunnet den raske retretten med at hæren «har fullført sitt oppdrag.» Tidligere på dagen hadde en israelsk general sagt at hæren kunne bli stående i Gaza i månedsvis.

USA-kritikk Den israelske retretten kom bare noen få timer etter at USAs utenriksminister Colin Powell ba Israel om å trekke sine styrker ut av Gaza.

Israel hadde begrunnet innmarsjen i de palestinske selvstyreområdene med palestinsk beskytning av en by i det sørlige Israel. Powell kalte Israels reaksjon for overdreven og uforholdsmessig, og ba begge parter om å respektere undertegnede avtaler.

— For israelerne betyr det at de må trekke seg ut av Gaza. Denne konflikten kan ikke få en militær løsning, het det i Powells uttalelse.

Opptrapping Temperaturen i Midtøsten har steget kraftig den siste uken, også på grunn av Israels bombing av en syrisk radarstasjon i Libanon natt til mandag. Sharons harde linje synes å ha har undergravd alle forsøk på å gjenopplive fredsprosessen. Både europeiske og arabiske utsendinger jobber frenetisk for å hindre en ytterligere opptrapping av volden.

En vestlig diplomat med nære forbindelser til israelerne sier til nyhetsbyrået Reuters at den israelske statsministeren ønsker å bli husket som mannen som oppnådde fred med palestinerne - men først etter å ha temmet dem.

Men den israelske analytikeren Menachem Klein mener at Sharons politikk er dømt til å mislykkes så lenge han holder på «sikkerhet før forhandlinger»-linjen.

— På denne måten vil han verken oppnå sikkerhet for Israel eller fred med våre naboer, sier Klein.

Forverring Men om Israel har dempet konflikten med palestinerne, er spenningen i forholdet til Syria stadig høy.

Mandag ble tre syriske soldater drept, da israelske kampfly angrep en av syrernes radarstasjoner i Libanon, som straff for den ytterliggående Hizbollah-militsens aksjon mot en israelsk stilling, der en israelsk soldat ble drept.

Hizbollah sverget tirsdag sin lojalitet overfor Syria, og varslet nye angrep på israelske styrker.

Saudi-Arabia forsikret samme dag Syrias president Bashar al-Assad om sin støtte.

(NTB)