F-16-flyene sendte raketter mot Yasser Arafats hovedkvarter i Gaza by som er blitt truffet gjentatte ganger siden 3. desember.

Tidligere fredag rykket den israelske hæren inn i minst fire palestinske byer på Vestbredden, på jakt etter militante palestinere som Yasser Arafat ikke har vært villig til å arrestere.

Minst seks palestinske politimenn ble drept, og 35 andre personer arrestert i det en av Arafats talsmenn betegnet som "nok en israelsk massakre". Senere på dagen ble to palestinere drept i et sammenstøt i Hebron.

Foruten arrestasjonene ødela israelske bulldosere 15 bygninger i Khan Younis i Gaza. Panserkjøretøyene som trengte inn i byene på Vestbredden, hadde også følge av bulldosere.

Den alvorligste episoden fredag skjedde i den lille byen Salfit på Vestbredden der de seks politimennene ble drept, da de forsøkte å stanse den israelske hæren. Sju andre politimenn ble såret.

— Det som skjedde i Salfit er nok en massakre, utført av den israelske hæren på ordre fra Sharon, sa Arafats talsmann Nabil Abu Rudeina.

Bakkeoperasjonene tidlig fredag ble satt i verk etter at israelske fly og helikoptre angrep palestinske mål i Gaza og på Vestbredden torsdag kveld.

Gjør Arafats jobb

Israel har begrunnet de omfattende operasjonene med at Yasser Arafat ikke har vært villig til å pågripe terroristene som har stått bak aksjonene mot mål i Israel. Dermed mener statsminister Ariel Sharon at Israel selv må gjøre jobben.

Hæren kalte fredagens operasjon den hittil største i jakten på ettersøkte menn i de selvstyrte palestinske områdene.

President George W. Bush sa fredag at Arafat må ta i bruk sine sikkerhetsstyrker for å pågripe og straffe "de som dreper og hindrer fred fra i finne sted".

— Nå er tiden inne til å vise handling, sa USAs president George W. Bush, som krevde at Yasser Arafat må slå ned på militante palestinske grupper. Men Arafat satt fredag fortsatt i israelsk husarrest i sitt hovedkvarter i Ramallah, rett nord for Jerusalem.

Den israelske hæren har plassert stridsvogner et par hundre meter unna bygningen og bombet andre offentlige palestinske bygninger i nabolaget.

Kritisk Peres

Utenriksminister Shimon Peres stilte fredag spørsmål ved klokskapen i Sharons kompromissløse behandling av Arafat og den palestinske selvstyremyndigheten og sa at Arafat ikke er ferdig som palestinsk leder.

— Arafat er ikke ferdig til tross for hva Sharon sier, sa Peres i et intervju med avisen Yedioth Ahronoth.

— Det er mulig at de militære operasjonene mot ham vil styrke hans posisjon blant palestinerne og landene i regionen og i Europa, påpekte han.

Peres, som mottok Nobels fredspris sammen med Yasser Arafat og statsminister Yitzhak Rabin i 1994, er blitt en mer og mer ensom røst i en regjering som hver dag gir grønt lys for bombetokter og militære bakkeoperasjoner.

— Det er Sharons militære operasjoner som får meg til å grøsse, sa Peres i intervjuet. ­–Men jeg har nerver av stål. Jeg sitter og venter. Hvis Sharon kan hindre nye selvmordsangrep, skal jeg være den første til å stå fram og innrømme at jeg tok feil.

(NTB)