Israelske militærkilder bekrefter at bakkeoffensiven er i gang, etter at flere strategisk viktige bruer og den største kraftstasjonen i området ble angrepet med raketter og jagerfly sent tirsdag kveld.

— Våre styrker har begynt å ta seg inn på Gazastripen, sier en talsmann for den israelske hæren.

Mørklagt Deler av Gazastripen er mørklagt og hovedvannledningen som forsyner de sentrale delene av det tett befolkede området skal være ødelagt.

Rett før den israelske bakkeinvasjonen startet fikk palestinske sikkerhetsstyrker stasjonert på den ubrukte flyplassen i Rafah 30 minutter på seg til å evakuere området.

Rafah ligger på grensa mellom Gazastripen og Egypt, der hovedtyngden av de israelske styrkene rykker inn.

Israelsk fange Israelernes gjenerobring av Gazastripen er statsminister Ehud Olmerts svar på bortføringen av en israelsk soldat.

Den israelske korporalen Gilad Shalit ble tatt til fange av militante palestinere under et angrep mot en israelsk militærpost på grensa til Gazastripen søndag.

De palestinske selvstyremyndighetene har tatt avstand fra bortføringen og tror soldaten holdes fanget i flyktningleiren Khan Yunis, sør på Gazastripen.

Palestinske sikkerhetsstyrker frykter at han skal bli forsøkt smuglet til Egypt, og 2.500 egyptiske soldater ble tirsdag sendt til grensa ved Rafah for å forhindre dette.

YANNIS BEHRAKIS