I deler av landet, som har rundt fire millioner innbyggere, bruker mer enn 80 prosent av innbyggerne irsk, som språket kalles her. Dette gjelder først og fremst det vestlige Irland, fra grevskapet Donegal i nordvest til deler av Cork i sør.

Irske myndigheter oppfordrer til aktiv bruk av det irske språket. Det er da også mye brukt i det offentlige rom, som på skilting og på internettsider, om enn ofte parallelt med snarere enn i stedet for engelsk.

Populært

Irsk er også utbredt i Nord-Irland, der det nyter stor popularitet blant nasjonalister av ulike avskygninger. Men «nordirsk irsk» høres for folk flest svært annerledes ut enn varianten som snakkes i Irland, og har mer til felles med den skotske utgaven av språket enn den irske.

Det republikanske partiet Sinn Feins EU-parlamentariker Barbre de Bruin er blant de mange som hilser den nye anerkjennelsen velkommen. – Dette er en seier for folk over hele Irland og i andre deler av verden som kjemper for språklig likestilling, sier hun.

– Jeg snakker selv irsk, og er selvfølgelig svært glad for at språket nå har fått status som offisielt arbeidsspråk i EU. Sinn Fein har hatt en slik europeisk anerkjennelse som en av sine kampsaker, sier Barbre de Bruin til den britiske rikskringkastingen BBC.

Språkkamp

Irlands utenriksminister Dermot Ahern var en annen sentral politiker som jublet, da hans EU-kolleger i juni i fjor enstemmig vedtok å anerkjenne irsk som offisielt arbeidsspråk. – Dette styrker regjeringens kamp for å trygge språket på hjemmebane, framholdt han.

Irsk tilhører den indoeuropeiske språkgruppen keltisk. Keltiske språk ble i antikken brukt i storparten av det vestlige Europa, men er nå trengt tilbake til geografiske utkanter som Bretagne i Frankrike og det nordvestlige Spania.

I tillegg til irene og skottene har også waliserne sitt eget keltiske språk, som er nært beslektet med gælisk. Cymraeg, som dette språket kalles, er likestilt med engelsk i den offentlige forvaltningen i Wales, og tallet på aktive brukere har steget sterkt de siste årene.

JEFF ZELEVANSKY