— Dette er begynnelsen på slutten for ISIL, sa Iraks statsminister Nuri al-Maliki i en tale som ble sendt på TV lørdag.

Talen ble holdt i byen Samarra dagen i forveien. Det var her ISILs raske framrykking sørover i Irak til slutt ble stanset.

— Samarra er ikke siste skanse, men et samlingspunkt og et springbrett for å frigjøre hver eneste tomme som er vanhelliget av disse forræderne, sa Maliki i talen til byens forsvarsstyrker.

Irakiske regjeringsstyrker og militsgrupper har presset ISIL ut av flere byer nord for Bagdad de siste dagene. Al-Mutasim, Ishaqi, Muqdadiya og Dhuluiya er frigjort, og opprørere er blitt jaget ut i den omkringliggende ørkenen.

Venter på forsterkninger

I Samarra venter Malikis styrker på forsterkninger før de setter kursen nordover mot Tikrit, fødebyen til den tidligere diktatoren Saddam Hussein, ifølge en kilde i hæren.

Den irakiske hæren er blitt sterkt kritisert for ikke å ha gjort nok for å stanse ISILs lynoffensiv. I landets neste største by Mosul gikk regjeringsstyrkene nærmest i oppløsning da de væpnede sunnimuslimske ekstremistene nærmet seg.

Én av forklaringene er trolig at soldatene visste at ISIL hadde sympati i deler av byens sunnimuslimske befolkning. Mange av Iraks sunnier har ekstremt lav tillit til sjiamuslimske Maliki, som anklages for å ha forsterket splittelsen mellom de religiøse gruppene i landet.

Sjiamuslimske militsgrupper og frivillige spiller derfor en svært viktig rolle i Malikis plan for å gjenerobre områdene som ISIL kontrollerer. Mange sjiaer i Sør-Irak har fulgt oppfordringen fra den religiøse lederen Ali al-Sistani om å melde seg frivillig til hellig krig mot ISIL.

- Må samle landet

USA, som har brukt nesten 150 milliarder kroner på å trene og utstyre Iraks militær styrker, lover fortsatt støtte til landets regjering. Samtidig er amerikanerne frustrert over at det irakiske lederskapet ikke har gjort mer for å samle landet.

Amerikansk støtte vil bare fungere hvis Iraks ledere bilegger interne stridigheter og tar grep for å oppnå nasjonal enhet, sa USAs utenriksminister John Kerry i en telefonsamtale med sin irakiske kollega Hoshyar Zebari lørdag.

Zebari fikk likevel løfte om 70 millioner kroner i økonomisk hjelp, ifølge det irakiske utenriksdepartementet. I tillegg har USA besluttet å sende et hangarskip til Persiabukta i tilfelle det blir aktuelt å iverksette en militæroperasjon i Irak.

Det sjiamuslimske regimet i Iran, som i årtier har hatt et svært dårlig forhold til USA, har tilbudt seg å samarbeide med amerikanerne for å bekjempe ISIL.

USA har så langt ikke kommentert det iranske tilbudet offentlig. Amerikanske myndigheter har bedt både Iran og andre land i regionen om ikke å gjøre noe som kan forverre forholdet mellom Iraks ulike religiøse grupper.