Hundrevis av mennesker fryktes omkommet i Mississippi som følge av orkanen Katrina. Så langt det meldt om 65 døde. CNN melder at lik er observert flytende i vannmassene, og at det i noen områder er dårlig med drikkevann.

Det har også gått hull på et av elvedikene rundt New Orleans og 80 prosent av byen står under vann ifølge byens borgermester, Ray Nagin.

Hullet i diket er 70 meter langt ifølge en talsmann for brannvesenet i byen. Vannet stiger med et par centimeter hvert femte minutt.

Enkelte steder er vannstanden på hele 7 meter, ifølge Nagin.

Evakuerer?

Et av sykehusene i byen begynte å evakuere pasienter via luften.

— Vi er fullstendig omringet av to meter vann, og det stiger raskt. Nå vurderer vi å be om hjelp til å evakuere sykehuset via luften, sa visepresident Karen Troyer-Caraway ved Tulane universitetssykehus i New Orleans til CNN tirsdag formiddag norsk tid.

Et annet sykehus, Charity Hospital, som ligger like ved Tulane har evakuert alle sine 90 pasienter via luften.

Ingen har fullstendig oversikt over hvor mange som er omkommet, eller hvor store skadene er.

En talsmann for Harrisburg i Mississippi, Jim Pollard, sier at 50 mennesker er døde bare i hans fylke, hvorav 30 mennesker som druknet eller ble knust av drivende vrakgods bare i ett leilighetskompleks i fylket, som ligger ved kysten av delstaten. Dødstallene ventes å stige betraktelig når myndighetene får bedre oversikt over situasjonen.

Vanskelig redningsarbeid

Det kan se ut som at det verst rammede området er kysten av Mississippi, der det fryktes at hundrevis av mennesker er omkommet. Etter at et reportasjeteam fra CNN hadde tatt seg frem til enkelte isolerte, fattige områder i Mississippi, melder TV-kanalen at det er grunn til å frykte at antallet omkomne vil stige til et ubehagelig høyt nivå.

Arbeidet med å finne overlevende og redde dem ut pågikk tirsdag formiddag for fullt i katastrofeområdet. Flere huseiere satt fanget på loftet, og måtte på grunn av det høye vannivået hogge seg ut gjennom taket for å komme i sikkerhet. Mange av områdene er vanskelig tilgjengelige på grunn av flomvann og vind.

Ødelagte gass- og strømledninger er også med på å gjøre hjelpearbeidet farlig.

Mer enn 1,3 millioner husstander og forretninger i Louisiana, Mississippi og Alabama har mistet strømmen, og svært mange har mistet telefontilgang. Det kan ta flere uker før folk kan flytte tilbake til sine hjem, og opptil to måneder før de får strømmen tilbake.

Katrina ble tirsdag nedgradert fra orkan til storm.

Dyrt oppgjør

Forsikringsbransjen i USA spår at orkanen Katrina kan bli en av de dyreste i USAs historie. Selv om det vil ta dager før det blir klart hvor store skader stormen har gjort, anslo forsikringsbransjen i USA mandag at stormen har gjort skader for mellom 58 og 167 milliarder kroner, melder CNN.

Stormen forårsaker store forsinkelser og stengte flyplasser. Flyplassene i blant annet Mobile, Baton Rouge, New Orleans og Pensacola er stengt. Boreriggen Deepwater Nautilus har slitt seg som følge av orkanen, og var tirsdag formiddag i drift i Mexico-golfen uten mannskap om bord. Tilstanden til riggen er ukjent. To andre rigger har også slitt seg.

Hundrevis av oljeplattformer i Mexico-gulfen ble ifølge BBC stengt i forkant av stormen.