Medhi er en tettvokst type med overarmer i størrelse XL. Han er en man nødig vil møte i en nabostrid. Men i sin hvite kittel og med hvitt hårnett virker han nesten som uskyldigheten selv.

Det er han også, om han selv får uttale seg. Han har havnet 15 måneder i fengsel for promillekjøring. Han har sonet fire.

— Jeg hadde heller ikke førerkort, men jeg var ikke innblandet i noen ulykke, tilføyer den 38-åringen. Vi unnlater å spørre om det var han som eide bilen. Derimot innrømmer han at straffen nok ble skjerpet fordi det ikke er hans første besøk i et fransk fengsel.

Nå bor Medhi i Avignons toppmoderne fengsel med plass til 605 fanger. I prinsippet bor han i enecelle, men på grunn av plassmangel bor det 654 fanger der nå. Medhi deler sine kvadratmeter med 42 år gamle Akim. Også han hevder å være et offer for alt for strenge promillegrenser, og har sonet syv av tyve måneder.

Begge fangenes navn er endret i reportasjen. Innsatte kan nemlig i følge fransk lovgivning ikke opptre i pressen med verken navn eller bilde. De to har meldt seg på et kurs i fransk matlaging for å bryte monotonien i fengselshverdagen.

— Om man ikke melder seg på et kurs eller velger å arbeide råtner man på cellen i 22 av døgnets timer. Her på kjøkkenet kan vi være sammen med de andre og dessuten spiser vi vesentlig bedre, sier Medhi. Han byr, sammen med sine medkokker, på gryterett med oksekjøtt og gulrøtter, sammen med frityrstekte mel- og potetkuler.

Fangene er boligmessig blant de mest privilegerte i Frankrike. Fengselet i utkanten av Avignon ble innviet for fire år siden og det tjener som en modell for en rekke nye fengsel som den franske regjeringen har vedtatt å bygge.

Nødvendig modernisering

Nybyggingen er på høy tid. Antallet fanger har de seineste tiårene eksplodert og forholdene i de mest nedslitte fengslene er blitt sterkt kritisert. Så sterkt at det franske justisministerium i et høflig brev har brukt «sikkerhetshensyn» som offisiell begrunnelse for å avvise vår forespørsel om å besøke det eldgamle fengselet Les Baumettes i Marseille.

16 av de gamle fengslene skal rives og i stedet skal det innen 2010 bygges 26 nye. Samtidig er myndighetene i ferd med å åpne de første av en rekke barnefengsler for domfelte mellom 13 og 18 år.

I dag bor de helt unge i en avdeling i voksenfengselet, dog uten at de kommer i direkte kontakt med de erfarne fangene. I Avignon er det 14 helt unge fanger, de er dømt av en særlig ungdomsdommer for tyveri, vold og voldtekter.

Sarkozy vil stramme inn

Sikkerheten har de siste årene vært et viktig politisk tema i Frankrike. Om han vinner presidentvalget, lover den tidligere innenriksministeren, Nicolas Sarkozy, å skjerpe holdningene til kriminelle ytterligere og dømme gjengangere strengere.

Ikke minst av den grunn diskuteres det kommende valget også intenst innen for murene, og Sarkozy kan ikke regne med å få mye fanpost fra fengselet i Avignon.

— Om Sarkozy vinner kommer vi aldri ut, sier Medhi, og de andre bifaller. - Politikerne snakker nesten utelukkende om å bekjempe kriminalitet og nesten aldri om å forebygge eller å resosialisere fanger

Selv er Medhi, gjennom sin far, halvt algerier og han har sin egen teori om hvorfor over 90 prosent av fangene har innvandrerbakgrunn, og hvorfor mange av dem etter endt soning igjen havner bak murene.

— Da jeg kom ut sist gang etter ett år i det eldgamle fengselet i Nîmes, var det ingen hjelp å hente. Null og niks. Man står helt alene og det er stort sett umulig å komme i gang med et normalt liv. Den store forbrytelsen i Frankrike er at politikerne har utstøtt en hel generasjon innvandrerbarn. I dag betaler både de og vi prisen.

Menneskelig fengsel

Tre vakttårn med bevæpnede vakter, høye murer med piggtråd og et nett mot helikoptre har inntil videre hindret flukt fra fengselet. Til gjengjeld forteller visedirektøren, Yves Delsol, at fengselet i Avignon er langt mer menneskelig innrettet enn de gamle fengslene.

— Hver celle er utstyrt med både toalett og dusj. Arkitekturen krever dessuten at all passasje mellom cellen og verkstedet, eller idrettsplassen, skjer i friluft og ikke i lange innendørs korridorer som tidligere. Det gir et inntrykk av at fangene er ute i det fri, sier visedirektøren, og vender ansiktet mot den blå himmelen og tekker pusten dypt.

Mens Yves Delsol betegner tilfellene av voldelige episoder i fengselet som relativt få, klager de voksne fangene over et tøft miljø. Særlig de unge fangene mellom 18 og 23 blir beskrevet som ultravoldelige.

— De kjenner kun til vold som uttrykksform, sier Akim.

I kjøkkenet er stemningen mer kultivert. Før strabasene ute i det virkelige liv, på andre siden av de tykke murene, tar kjøkkengjengen farvel med en dessert av semulegrøt med søt ananassaus.

Jyllandsposten/Bergens Tidende

INGEMANN CARSTEN
INGEMANN CARSTEN