Politiet opplyser samtidig at de tror antallet dødsofre kan stige ytterligere. Tallet på omkomne er det største i Australias historie etter at det passerte de 75 ofrene fra tilsvarende branner i 1983.

Over 750 boliger er brent ned til grunnen, og den lille byen Kinglake karakteriseres som utslettet med 55 av innbyggerne døde. Et område på ca. 2000 kvadratkilometer skog er brent ned og forkullet.

Brannene herjet gjennom flere mindre byer og landområder nord for Australias nest største by Melbourne natt til søndag. Mange mennesker klarte ikke å unnslippe flammene og døde innesperret i biler og hus, ifølge politiet.

Politiet fortsetter å finne døde og hardt forbrente mennesker langs veier i området, og minst 20 er brakt til sykehus med alvorlige brannskader.

– Vi plukker dem opp etter hvert som vi kommer igjennom, sier en polititalsmann.

– Et helvete – Det har vært et helvete på jord der ute, sier regjeringssjef i delstaten Victoria, John Brumby, i en uttalelse.

Lokalreporteren Jane Cowan som besøkte landsbyen Marysville med 1000 innbyggere, forteller at bare noen få hus står tilbake.

– Noen forteller om boliger der tre familier var samlet. Så eksploderte gassflasker i nabohuset som skadet deres hus, og så tok deres hus også fyr, sa Cowan til den australske kringkastingen ABC.

– En kvinne ble funnet i bilen sin i dag morges. Hun prøvde å komme unna, men klarte det ikke. Hun hadde serviset sitt ved siden av seg på det andre setet.

– Vi så ut, og der sto det en vegg av flammer, sier Joanne Fisher om storbrannen som rammet Kinglake.

– Jeg har aldri sett noe slikt. Du ser det på TV, men det skjer ikke med deg.

Fortsatt kamp mot flammene Tusener av brannfolk og frivillige fortsatte den intense kampen mot flammene søndag. I delstatene Victoria og New South Wales brant det på flere titalls steder.

Myndighetene har også satt inn soldater mot flammehavet. Styrker fra hæren skal blant annet bidra med bulldosere til å bygge branngater og transport av drivstoff, opplyser John Brumby, statsminister i delstaten Victoria.

Mens brannmannskaper jobber på spreng for å få kontroll over flammene, er politiet i ferd med å hente ut døde mennesker fra nedbrente bygninger nord for Melbourne.

Sterk vind har skapt forhold som minner om en kruttønne i de sørøstlige områdene av Australia, med temperaturer på opptil 46 grader. I Melbourne ble det lørdag registrert 46,4 varmegrader.

MICK TSIKAS / REUTERS
MICK TSIKAS
MICK TSIKAS