De 30 siste årene har Castro kun vært borte fra én tidligere sesjon i nasjonalforsamlingen. Nå har den 80-årige kommunistlederen vært fraværende på den politiske arenaen i snart fem måneder på grunn av sykdom. Han har ikke vist seg offentlig siden 26. juli, få dager før han gjennomgikk en mageoperasjon.

Fra 31. juli har hans bror Raul Castro (75) fungert som landets midlertidige leder.