New York: Stemmestedene hadde knapt stengt samt at resultatene knapt hadde begynte å tikke inn etter mellomvalget i USA i kveld, før et annet og enda viktigere valg satte i gang: Presidentvalget i 2012.

— Presidentvalget begynte i det sekund valgstedene stengte. Jeg vedder på at de ledende kandidatene møtes allerede i dag for å planlegge valget og ta oversikt over den nye politiske situasjonen, sier Brian Darling i den konservative tenketanken Heritage Foundation.

Gjenvalg for Obama?

Men hvem er så de ledende kandidatene? På demokratene sine side gir svaret seg selv.

Presidentkandidaten deres heter Barack Obama.

Tross nederlaget i går er det lite som tyder på at det er noen innflytelsesrike demokrater som vil utfordre presidenten i primærvalgene.

Det ser til gjengjeld langt mer spennende ut på den republikanske siden, der det myldrer med potensielle – og fargerike – kandidater, og der kampen om å bli partiets presidentkandidat tegner til å bli ualminnelig hard og brutal.

— Alle kan jo se at Barack Obama ikke lenger er usårbar, men saktens kan gå hen og tape om to år. Så det er mange som går og kvesser knivene for tiden, sier Brian Darling.

Vi har bedt Darling og kollegaen hans John Fortier i American Enterprise Institute, en rivaliserende konservativ tenketank i Washington, gi odds på de fire republikanerne som er partiets mulige presidentkandidater, ifølge en meningsmåling fra Public Policy.

Tea Party-dronningen

_Sarah Palins muligheter for å bli presidentkandidat:

Brian Darling: 20 prosent.

John Fortier: 25 prosent._

Fra å være en dårlig spøk har Palin i løpet av det siste året utviklet seg til å bli dronning for Tea Party-bevegelsen samt en favoritt med stor sjanse for å bli den republikanske presidentkandidaten i 2012.

Da hun overraskende gikk av som guvernør i Alaska i fjor, trodde de fleste at Sarah Palin var ferdig; redusert til en pussig fotnote i amerikansk politisk historie.

Imidlertid har hun gjenreist seg via en bok, sin umåtelig hyppige tilstedeværelse på Fox News og andre konservative TV-show, og spesielt gjennom sitt aktive engasjement i Tea Party-bevegelsen. Alt tyder på at hun faktisk vil stille som president.

Hun har etablert en politisk komité, hun har begynt å smiske med de republikanske makthaverne i sentrale delstater og har flere ganger vært i Iowa, den første staten som avholder primærvalg. Slik den erkekonservative lobbyisten Grover Norquist uttrykte nylig, gjør Palin «alt det man gjør hvis man vil stille opp».

Sarah Palin har selvsagt også mange svakheter. Størsteparten av befolkningen mener hun ikke er kvalifisert til å være president og ifølge en meningsmåling i CBS News er det bare 22 prosent av amerikanerne som liker henne.

Mange republikanere er derfor nervøse for Palins presidentdrømmer, og demokratene håper inderlig hun blir den republikanske presidentkandidaten. Men, som lederen av Obamas kampanje i 2008, David Plouffe, sa nylig, «tror jeg ikke at vi blir så heldige».

All erfaring viser imidlertid at det er uhyre farlig å undervurdere Sarah Palin, som er mer et fenomen enn en vanlig politiker i USA.

— Hun er en supernova, forklarte den republikanske valgstrategen Mark McKinnon til New York Magazine.

— Eneste tilfellet en kan sammenligne med er Barack Obama. Se hvordan det gikk med ham.

Artikkelen fortsetter under bildet

KRISTNE synes det er «rart» at Mitt Romney er mormoner. Mormoner ...

_Mitt Romneys sjanser til å bli presidentkandidat:

Brian Darling: 15 prosent.

John Fortier: 20 prosent._

Under normale omstendigheter ville den tidligere guvernøren i Massachusetts, Mitt Romney , være klar favoritt til å bli republikansk presidentkandidat.

Han ble nummer to i primærvalget i 2008 og med en suksessrik karriere i næringslivet samt erfaring med å styre en delstat, har han på mange måter perfekt bakgrunn til å styre et land i økonomisk krise og som har en historisk høy arbeidsløshet. Han er presentabel og driftssikker, og sier stort sett aldri noe uoverveid eller dumt i intervjuer.

Men dette er ikke normale tider. Romney er blitt massivt kritisert i republikanske kretser for å ha innført en helsereform i Massachusetts, da han var guvernør der. Samtidig personifiserer han eliten og den bestående ordenen, noe som ikke er en fordel i en tid da det er opprør i luften.

Dessuten finner mange av de tradisjonelle kristne republikanske velgerne det litt underlig at han er en mormoner.

Artikkelen fortsetter under bildet

David Goldman

TIDEN OVER for Newt Gingrich? For ytterliggående

_Newt Gingrich sine muligheter for å bli presidentkandidat:

Brian Darling: 10 prosent.

John Fortier: 10 prosent._

Newt Gingrich var mannen som sto bak den republikanske valgseieren i 1994, da partiet fikk flertall i Representantenes hus for første gang på flere tiår. Han var formann i Representantenes hus frem til 1999, og har siden vært politisk konsulent og forfatter.

De fleste ventet at den politiske karrieren hans var over, men siden Obama ble president har Gingrich blitt en av hans hardeste kritikere og anses som en av partiets ledende ideologiske krefter.

Mange frykter imidlertid at 67 år gamle Gingrich er for ekstrem til å bli president. Blant annet har han sammenlignet tilhengerne av en moské i nærheten av Ground Zero i New York med nazister, og beskyldt Obama for å se verden gjennom en «kenyansk anti-kolonial» optikk.

Artikkelen fortsetter under bildet

Jacquelyn Martin

TV-SHOW til tross, Mike Huckabee kan være i ferd med å gå i glemmeboken. Stjerne blant kristne

_Mike Huckabee sine muligheter til å bli presidentkandidat:

Brian Darling: 5 prosent.

John Fortier: 10 prosent._

Mike Huckabee, den tidligere guvernøren i Bill Clintons hjemstat, Arkansas, hadde suksess med sin folkelige stil i primærvalget i 2008 og har fortsatt en stor stjerne i de kristne kretsene i det republikanske partiet.

Tross et TV-show på Fox News, har Huckabee i stor grad forsvunnet fra den politiske scenen. Dette i kombinasjon med at den kristne koalisjonens innflytelse i partiet er dalende, får de fleste til å tvile på at han har det som må til for å bli republikansk presidentkandidat.

Flere kandidater

_Outsidernes odds for å kunne bli presidentkandidater:

Brian Darling: 50 prosent.

John Fortier: 35 prosent._

Det er naturligvis mange andre potensielle republikanske presidentkandidater. Det blir snakket mye om Chris Christie , guvernøren i New Jersey, som har vunnet de konservative hjertene ved å kutte hardt i delstatens budsjett.

Guvernøren i Texas, Rick Perry , er også en av partiets stjerner, og det samme gjelder kollegene hans Mitch Daniels , som er guvernør i Indiana og Tim Pawlenty fra Minnesota. Alle er personer som saktens kunne se seg selv i Det hvite hus, og som svært gjerne vil forsøke.

Med andre ord: alt kan skje. Det eneste som er sikkert er at kampen har startet. Valget er slutt – et nytt er begynt.

BERGENS TIDENDE/POLITIKEN