Gao var i århundrer et travelt knutepunkt for omstreifende tuareger som med sine kameler førte karavaner lastet med gull, salt og dadler gjennom Sahara-ørkenen.

I dag vil besøkende oppleve en søvnig by. Butikkene bygd av jordstein var travle fram til islamister invaderte byen i fjor. I dag står mange tomme.

— Det er fortsatt ikke elektrisitet, ingen banker, ingen myndigheter. Gao lever i fortiden, sukker en beboer.

Kanskje er det i Malis nordligste by at landets nye leder etter valget søndag vil få den tyngste jobben.

Al-Qaida

Byen med 90.000 innbyggere ligger langs bredden av elven Niger, 320 kilometer sørøst for Timbuktu. Gao falt for tuaregopprørere i fjor sammen med resten av de nordlige ørkenområdene, som utgjør omtrent 60 prosent av Mali

Men opprørerne mistet makten til en radikal gruppe med forbindelser til al-Qaida som innførte en brutal tolkning av islamsk lov. Gruppen gjennomførte amputasjoner og henrettelser fram til Malis tidligere koloniherre Frankrike i januar sendte inn styrker og tok tilbake de nordlige byene.

I dag har stabiliseringsstyrker fra FN i stor grad erstattet de franske styrkene, og et veikart for fred som skal iverksettes etter valget er på plass.

Mørklagt

Men folk i Gao har ikke mye å glede seg over. I byens mørklagte rådhus sitter sekretærer ansatt i den lokale administrasjonen bak gammeldagse skrivemaskiner. De må myse med øynene for å se hva de skriver. Elektrisitet er en høyt ettertraktet luksusvare.

Den lokale administrasjonen ble satt helt ut av spill da islamistene tok over.

— Minst 80 prosent av de lokalt ansatte som flyktet da jihadistene kom, er fortsatt ikke tilbake, sier varaordfører Aboubacar Toure til nyhetsbyrået AFP.

Pengemangel

I et av byens markeder forklarer handelsmennene at de ikke har råd til å bidra til å få byen på beina igjen.

— Forretningene går ikke bra, så vi betaler ikke noe skatt, sier Elhadj Dramane, som venter håpefullt på kunder som trolig aldri dukker opp.

Han akter å stemme ved valget i håp om at det vil gjøre slutt på urettferdighet, korrupsjon og underslag.

— Hvis det ikke skjer noe, vil krigen mot jihadistene ha vært nytteløs, sier han.

Akutt matmangel

Mange innbyggere i den krigsherjede byen er rammet av akutt feilernæring, advarer FN. Spesielt barn er hardt rammet. Tilgang til rent drikkevann er også et problem, ifølge FNs nødhjelpskontor OCHA.

Fatimata, en ung mor med et spedbarn på ryggen, sier hun ofte må hente vann fra den kolerabefengte elven Niger. Dermed utsetter hun seg og barnet for fare, særlig siden klinikkene mangler helt nødvendige medisiner.

— Rismarkene som strekker seg i flere kilometer langs elven tørker ut. Dette er et tegn på en dårlig innhøsting, sier båtføreren Ali.

Vant til å slite

Fattigdommen kan ha blitt enda dypere etter okkupasjonen, men prøvelsene befolkningen i Gao utsettes for nå er ikke noe nytt, sier Idrissa Haman, en tidligere nødhjelpsarbeider.

Selv om han nå er arbeidsledig, har han et håp om at den nye regjeringen i hovedstaden Bamako vil bry seg om dem.

— Alle utviklingstiltakene til de tidligere myndighetene var konsentrert i den sørlige delen av landet.