New York: Akio Toyoda innrømmer at han ikke er perfekt. «Verken jeg eller Toyota er perfekt. Noen ganger finner vi defekter», sier han. Og når det i det siste har vært usedvanlig mange feil på Toyotaer verden rundt, kan det ifølge toppsjefen være resultat av simpel grådighet.

Sjefen for verdens største bilprodusent, japanske Toyota, brukte ikke akkurat dét ordet. Men han var nær, da han onsdag med bøyd hode vitnet for en komité i den amerikanske kongressen, som nå gransker de pinlige og kostbare sikkerhetsproblemene med noen av verdens mest solgte bilmodeller.

Helt ærlig så frykter jeg at takten i vår vekst har vært for høy

Akio Toyoda

— Toyota har de siste årene utvidet forretningen i høyt tempo. Helt ærlig, så frykter jeg at takten i vår vekst har vært for høy. Toyotas prioriteter har alltid vært som følger: Først sikkerhet. Deretter kvalitet. Og på tredje plass: Kvantitet. Den prioriteringen er blitt forvrengt, og vi har ikke i samme omfang som før vært i stand til å stanse, tenke og forbedre (...). Vi forfulgte vekst i et tempo så høyt at vi ikke kunne utvikle våre medarbeidere og vår organisasjon, sa Toyoda.

Forsøk på å forklare

Den skyldtyngede innrømmelsen kom som ledd i den japanske toppsjefens forsøk på å forklare hvorfor Toyota siden i høst har måttet tilbakekalle over åtte millioner biler verden over. Seks millioner av de tilbakekalte bilene er i USA, hvor det de siste ti årene er registrert 34 dødsfall i Toyotaer med antatte feil. I årevis har bilgiganten bagatellisert et økende antall rapporter om problemer med at gasspedalen satte seg fast, eller at bilene plutselig akselererte av seg selv.

Raste avgårde

En av dem som har fått klagen avvist, er Rhonda Smith fra Tennessee, som de siste dagene også har vitnet for Kongressen. Med tårer i øynene har Smith fortalt flere komiteer, hvordan hennes Lexus ES350 selv økte farten til 160 kilometer i timen, like etter at hun en oktoberdag i 2006 hadde kjørt inn på en motorvei. Først prøvde hun å slå av fartspiloten. Intet resultat. Så skiftet hun gir. Stadig ingen endring i farten. Så bremset hun –både med fot— og håndbrems. Selv da hun satte bilen i revers, fortsatte den forover med 160 i timen.

— Jeg ringte min mann på handsfreetelefonen. Jeg visste at han ikke kunne hjelpe meg. Men jeg ville bare høre stemmen hans én gang til, sa Rhonda Smith, som var sikker på at hun skulle dø før bilen etter ti kilometer endelig satte ned farten.

Myndighetene nølte

Toyota avviste den gang at det var noe galt med bilen. Og amerikanske trafikksikkerhetsmyndigheter konkluderte med at gasspedalen hadde satt seg fast i matten. Først da en californisk trafikkbetjent omkom med hele familien i bilen i august i fjor, gikk myndighetene for alvor inn i alle Toyota-klagene.

Fordi også amerikanske myndigheter har nølt, var trafikkminister Ray LaHood også blant vitnene i høringen. Han er vant til den tøffe tonen i en amerikansk kongresskomité og i pressen og kan juridisk ikke unnslå seg en invitasjon til høring i Kongressen. Det kan til gjengjeld en utenlandsk bedriftsleder, og Akio Toyodas opptreden er derfor sjelden.

Toyoda er barnebarn av Toyotas grunnlegger og er i Japan kjent som «Prinsen». Men de siste ukene har han også fått tilnavnet «no-show Akio», fordi han i første omgang i klassisk japansk stil overhodet ikke reagerte offentlig på krisen og avviste å dra til Washington. Men siden har han holdt tre pressekonferanser og altså likevel valgt å ta imot Kongressens invitasjon.

Enormt ansvar

Dagen før hans egen opptreden vitnet Toyotas salgssjef i USA, James Lentz. Han ga ikke noe særlig imponerende inntrykk og det er egentlig mer uklart enn før om Toyota mener å ha identifisert problemene.

Japansk presse har ikke etterlatt mye tvil om hvilket enormt ansvar som nå hviler på hr. Toyodas skuldre som sjef for en av Japans aller største og best kjente virksomheter.

«Ettersom Toyota representerer hele Japans næringsidentitet, kan det potensielt skade alle japanske produkter hvis verden mister tilliten til Toyota», skrev finansavisen Nihon Keizai Shimbun før Toyodas reise fra Toyota City til Washington.

BERGENS TIDENDE/POLITIKEN

ENORM INTERESSE: Hele Japans ære står på spill når Toyota-sjefen blir forhørt i den amerikanske kongressen. Derfor sendte TV-kanalene direkte.
Shizuo Kambayashi
TRENGER REPARASJON: Akio Toyoda har studert flere år i USA og har bare sittet i sjefsstolen i familiefirmaet siden juni i fjor.
Susan Walsh