Duellen mellom forbundskansler Angela Merkel (CDU) og utenriksminister Frank-Walter Steinmeier (SPD) var på forhånd imøtesett med stor interesse i Tyskland. Debatten, som er den eneste TV-sendte mellom de to, ble sendt direkte i fire TV-kanaler.

De første meningsmålingene etter den halvannen time lange debatten viste et nesten jevnt løp mellom de to. TV-kanalene ZDFs og ARDs seere holdt en noe mer aggressiv Steinmeier som den beste, mens på nettsidene til tabloiden Bild var Angela Merkel knapp vinner, noe også en Reuters-meningsmåling viste.

Gitt Merkels store forsprang i meningsmålingene fram mot duellen, oppsummerte flere eksperter at Steinmeier alt i alt kom best ut av det.

– Det er klart at Steinmeier kom bedre fra det enn han også selv hadde forventet, sier statsviter Gerd Langguth ved Bonn Universitet til Reuters.

– Godt kan bli bedre

De to kanslerkandidatene innledet debatten med å gjøre klart hvorfor de ikke ønsker å fortsette storkoalisjonen som kristendemokratene og sosialdemokratene ble tvunget til å inngå etter forrige valg, selv om de begge mener at den har gjort en god jobb.

– Vi har ikke lyktes på flere områder, fordi CDU ikke ville være med. For eksempel om minstelønninger og begrensninger i direktørlønninger. Det ville ha hjulpet folk, sa Steinmeier.

Merkel mente på sin side at det ville være et demokratiske problem hvis storkoalisjoner blir normalen, og at det gode ville bli bedre uten SPD.

– Jeg mener vi kunne gjort mer for å skape nye jobber og derfor vil jeg ha en ny regjering, sa Merkel, som helst vil ha med seg det liberale FDP som regjeringspartner.

Debatten dreide seg i hovedsak om finanskrise, arbeidsplasser, budsjettunderskudd og helse. Noen saker viste forskjellene mellom de to: Merkel lovet skattelettelser, noe Steinmeier mener er uansvarlig. Steinmeier vil stå fast på nei til kjernekraft, mens Merkel vil ha en lengre overgang.

– Reklame for storkoalisjon

Først mot slutten av debatten, da mulige regjeringskoalisjoner var tema, økte temperaturen mellom de to. Blant annet advarte igjen Merkel velgerne mot en mulig koalisjon mellom Steinmeiers SPD og venstrepartiet Die Linke, selv om SPD-sjefen avviste dette.

– Men en garanti har man ikke for at dette samarbeidet kan komme, konkluderte Merkel.

Den formelle og høflige tonen i debatten, og den ikke altfor store politiske disputten, fikk imidlertid flere til å konkludere med at de to ikke akkurat utelukker en ny storkoalisjon etter valget 27. september. For SPD, som sliter i meningsmålingene, er en videreføring av dagens regjeringen den beste sjansen til videre regjeringsmakt.

– Dette var en reklame for en ny storkoalisjon. Intet annet, konkluderte kommentatoren og journalisten Günter Jauch rett etter duellen, og lot seg ikke overbevise av «duellen» mellom de to.

– Er dere dus etter fire års regjeringssamarbeid, ville en av programlederne i debatten vite i starten av debatten.

– Nei, vi er ikke dus. Det føler jeg ikke har vært nødvendig, sa Steinmeier.