Presis klokken tre entrer tenåringsgutter den rolige ettermiddagen, korrekt antrukket i stripete bukser og kjole og hvitt. Med bøker under armene småprater de i samlet flokk bortover de smale fortauene i Windsor, på vei til dagens siste undervisningstimer.

Det er et selsomt syn. De eldste ser ut til å være elegante, unge herrer på vei til et ball. De yngste svømmer i sine skreddersydde pingvinjakker til 2000 kroner settet. De er kjøpt inn to nummer for store, slik at guttene kan vokse i dem. Slik har det vært på Eton i 568 år.

34 km fra London

Siden den private kostskolen 34 km vest for London ble grunnlagt, har den vært en vugge for nye statsmenn og kongesønner. 18 av Storbritannias 52 statsministere har gått her. Den første av dem, Robert Walpole, har skåret inn navnet sitt i eikepanelet i et av klasserommene. Navn som Ian Fleming, forfatteren bak James Bond-bøkene, og poeten Shelley tilbrakte sine unge år her, det samme gjorde forfatteren George Orwell — for ikke å glemme prins William og prins Harry.

Listen over andre berømte «etonians» er lang. Det har gitt Eton status som en av de beste skolene i verden. Det er ikke urimelig å anta at en del av dagens 1300 gutter fra 13-18 år også vil markere seg i betydningsfulle posisjoner og være med på å forme fremtidens Storbritannia.

- Får selvtillit

Poston, for eksempel, James Poston. Som sønn av en britisk diplomat har han i en alder av 17 år allerede bodd i Sør-Afrika, Karibia og Storbritannia. Eter fem års landsbyidyll i Windsor - til 300.000 kr i året - planlegger han å ta et «sabbatsår» på Princeton i USA, deretter fortsette på Oxford University.

— Det har stor betydning for meg å ha gått her, sier han på korrekt engelsk.

Det er friminutt. Fra vinduet er det utsikt til Themsen, og bak trærne ligger Windsor Castle, og dronning Elizabeth tilbringer ofte helgene her ute.

— Det gir selvtillit å kaste seg over nye ting, og her blir man ikke holdt i hånden, men blir kastet ut på dypt vann. Man bygger også opp et nettverk, selv om det bare vil eksistere ganske uformelt. I dag er det ikke lenger som tidligere, at man fikk jobb fordi man hadde gått på Eton.

Omgitt av historie

Men hva er det kostskolen kan, som ikke andre kan?

Spør du rektor Anthony Little, peker han på tre grunnprinsipper: Selvstendighet, engasjement og tradisjon. Dessuten har skolen åpenlyst god økonomi, og kan velge ut de elevene med de beste evnene.

— Selv om skolens historie ikke er en del av pensumet, er vi omgitt av den. Det skaper en atmosfære der tenåringene blir introdusert for hva som er mulig. Det får elevene til å tenke at «hvis disse store mennene kunne få det til, hvorfor skulle ikke vi så få det til», sier Little. Han er selv tidligere elev, og akkurat som resten av lærerstaben bærer han kjole og hvitt med sløyfe.

Gir aksess

En utdannelse på Eton har historisk sett gitt adgangsbillett til både finere kretser og konto i privatbanken Coutts, noe som ellers bare kunne skje etter invitasjon.

Men fra 1970-tallet og frem til i dag har det imidlertid vært en tendens til å se ned på kostskolen. Blant arbeidere og den voksende middelklassen har skolen ofte blitt oppfattet som en snobbet eliteskole, og mer enn noen annen skole symbol på et privilegert liv. Det er den for så vidt fremdeles, noe som har vært et problem for aspirerende politikere. Blant annet har David Cameron, potensiell fremtidig statsminister i Storbritannia, mer enn en gang måttet forsvare at han har gått på Eton.

Men den offentlige holdning har endret seg. Og statistikken taler for seg selv.

Snobbeskole?

Mens bare 7,3 prosent av befolkningen i Storbritannia er utdannet på privatskoler, er 59 prosent av de konservative parlamentsmedlemmene utdannet der. Selv om alle partiene lover like muligheter for alle, så er det bemerkelsesverdig at et voksende flertall i den britiske eliten gått på private skoler. Ifølge The Sutton Trust, som hjelper dårlig stilte til en bedre utdannelse, har utviklingen de siste 20 årene vist at stadig flere sjefredaktører, kommentatorer og programledere i mediebransjen har gått på privatskoler, noe Downing Street denne uken avviste med å vise til sin egen undersøkelse om sosial mobilitet.

Av Storbritannias 52 statsministere siden den første ble valg i 1721, er det kun 12 som ikke har gått på privatskole, blant dem Margaret Thatcher, John Major og Gordon Brown.

Da USA fikk kjempet til seg uavhengighet fra Storbritannia i 1776, var det pussig nok etonians som ledet kampene på begge sider.

Plukker 13-åringer

Kostskolen tar hvert år opp 260 gutter i 13-årsalderen, som blir plukket ut blant de 800-900 mest seriøse søkerne. Ett skoleår koster vel 300.000 kroner, altså halvannen million kroner for fem skoleår. En femtedel av elevene ved Eton får stipend fra skolen som dekker alle skolepengene.

Skolen ble grunnlagt i 1440 av kong Henry VI som en skole for dårlig stilte gutter.

Den tiden er forbi, i dag er Eton Storbritannias vugge for nye statsmenn.

(Jyllands-Posten/Bergens Tidende)

Matthew Fearn, Scanpix
VUGGE FOR KONGSEMNER: Prins Charles følger sin yngste sønn til første dag ved Eton College i 1998. Begge Charles' sønner har vært elever ved Eton.
Reuters (arkiv)