Diskusjonen om USAs skadeskutte økonomi, om Irak og om helse ble overskygget av det heftige ordskiftet mellom Obama og Clinton i den direktesendte TV-debatten i Myrtle Beach i South Carolina mandag kveld.

De to beskyldte hverandre for bevisst å forvrenge den andres budskap i en debatt med uvanlig skarpe kommentarer. Det ble svært tydelig at de to ikke liker hverandre.

Debatten, som ble holdt på den nasjonale fridagen til minne om Martin Luther King Jr, var den siste mellom Clinton, Obama og John Edwards før det viktige nominasjonsvalget i delstaten lørdag.

De amerikanske velgerne har ikke vært vitne til en lignende debatt på mange år, var konklusjonen til politiske analytikere etterpå.

– Sier hva som helst Det hele startet få minutter ut i debatten da Obama anklaget Clinton for å komme med en rekke ukorrekte påstander om hans uttalelser og politiske rulleblad.

– Jeg tar gjerne en debatt om politiske spørsmål, men liker dårlig å bruke flere uker på å svare på kritikk der fakta er feil, sa Obama, som la til at han av og til synes det er vanskelig å vite om det er Hillary eller Bill Clinton han kjemper mot.

Obama anklaget videre Clinton for å si hva som helst for å bli valgt. Men Hillary Clinton kontret og sa at det «av og til er vanskelig å forstå hva Obama mener fordi med en gang han blir konfrontert, så sier han at det var ikke det han mente».

– Det er rett og slett veldig vanskelig å få et klart svar, sa Clinton til høylytte protester fra Obama-tilhengerne i salen.

Peiling på amerikansk politikk? Prøv vår store valgkamp-quiz!

– To deltakere? Diskusjonen mellom de to tetkandidatene ble så dominerende at John Edwards til slutt brøt inn og spurte: «Er det to eller tre kandidater i denne debatten?»

Senator Obama var plassert i midten på scenen, og han måtte også tåle angrep fra en offensiv Edwards, som gjorde sin beste prestasjon til nå i valgkampen.

Edwards trenger sårt et godt resultat i South Carolina, delstaten han er født i, og som han vant i i2004. Edwards kom på andreplass i Iowa, men han har ennå ikke vunnet noen delstater.

Svarte velgere Kampen om de svarte velgerne lå som bakteppe da Obama, Clinton og Edwards satte hverandre i stevne i TV-debatten i South Carolina.

Nesten halvparten av velgerne i South Carolina er svarte, og for øyeblikket heller de kraftig i retning av å støtte Barack Obama, som kan bli USAs første svarte president.

Ifølge en CNN-måling fra helgen vil nesten 60 prosent av de svarte velgerne som har registrert seg som demokrater, gi sin stemme til Obama. 31 prosent svarer at de vil støtte Clinton. På en lignende måling utført i oktober, var tallene 57 mot 33 i Hillary Clintons favør.

Sjekk valgkalenderen.

Valgbar Årsaken til det kraftige skiftet på meningsmålingene i South Carolina i favør av Obama, ser ut til å være oppfatningen av Obamas valgbarhet. Svært mange svarte velgerne trodde ikke at Obama kan vinne presidentvalget i november, men etter resultatene i Iowa og New Hampshire har de endret mening.

Blant svarte, mannlige velgere leder Obama med over 50 prosentpoeng over Clinton, mens blant kvinnene er ledelsen på 11 poeng.

Og under debatten i Myrtle Beach mandag var det Obama som hadde publikum på sin side.

– Clinton snakket mer til velgerne i resten av landet enn til velgerne i South Carolina, sier CNN-medarbeideren Carl Jeffers.

JONATHAN ERNST